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Un avion de la compagnie cubaine Cubana de aviacion avec 104 passagers à son bord s'est écrasé vendredi peu après son décollage de l'aéroport Jose Marti de La Havane, ne laissant qu'une poignée de survivants selon les médias d'Etat.

"Un regrettable accident aérien est survenu. Les nouvelles ne sont pas encourageantes, il semble qu'il y ait un nombre élevé de victimes", a déclaré à l'AFP le président cubain Miguel Diaz-Canel, arrivé très rapidement sur le site de l'accident.

La télévision d'Etat n'a pour l'instant mentionné que trois survivants, hospitalisés "dans un état critique" à la clinique Calixto Garcia de La Havane. De son côté, le quotidien officiel Juventud Rebelde évoquait cinq survivants.

La directrice du transport aérien, Mercedes Vazquez, a précisé aux médias d'Etat que l'appareil, un Boeing 737-201, était loué par Cubana de aviacion à la compagnie mexicaine Global aerolineas Damojh.

M. Diaz-Canel a mentionné la présence à bord de neuf membres d'équipage "étrangers", mais sans préciser s'ils étaient comptés parmi les 104 passagers. Selon le gouvernement mexicain, cinq d'entre eux - deux hommes et trois femmes - étaient mexicains.

Les autorités nont pas encore fait savoir si d'autres étrangers figuraient parmi les passagers.

L'avion s'est écrasé dans un champ de culture de patates douces après avoir traversé une aire boisée à proximité de l'aéroport, à environ 200 mètres de zones habitées, a constaté un journaliste de l'AFP, qui a pu observer que l'appareil avait été presque entièrement détruit.

La télévision d'Etat a montré des images de secouristes évacuant des passagers aux vêtements déchirés et ensanglantés sur des brancards.

Un cordon de policiers a été mis en place à une centaine de mètres des débris, alors que pompiers et secouristes continuaient de s'affairer plusieurs heures après l'accident survenu à 12H08 heure locale (16h08 GMT), selon les autorités.

Le président cubain a dit aux médias locaux que l'aéroport était resté ouvert malgré l'accident.

"Douloureux et impressionant"

Des sources aéroportuaires et des témoins ont précisé à l'AFP que le Boeing à destination d'Holguin (à 670 km à l'est de La Havane) s'était écrasé peu après son décollage, au moment de prendre son premier virage.

L'avion a percuté le sol entre les quartiers de Boyeros et de Santiago de Las Vegas, dans le sud de la capitale cubaine.

"J'étais en train de vendre de la bière et du pain lorsque tout à coup, on a vu l'avion basculer et tomber. Nous étions tous stupéfaits", a déclaré à l'AFP Jose Luis, un employé de 49 ans qui travaille dans un petit supermarché situé à 300 mètres du site du drame.

Plusieurs médecins, comme Jose Luis Castellano, se sont spontanément rendus sur les lieux pour prêter main forte aux secouristes. "C'est très douloureux d'arriver ici et de voir les cadavres, ces gens. C'est impressionnant, très impressionnant", commentait ce dernier à l'AFP.

"Les corps sont en train d'être identifiés. Le ministère des Transports a mis en place une commission pour enquêter sur les faits et maintenant (...) nous allons lancer toutes les investigations pertinentes et nous communiquerons les informations à la population dès que nous les obtiendrons", a déclaré le président cubain.

Une numéro d'urgence a été ouvert pour les proches des passagers et de l'équipage et plusieurs hôpitaux ont été mis en état d'alerte immédiatement après l'accident, a informé le quotidien Granma.

Arrivés sur les lieux de l'accident à bord de trois autocars, les proches des victimes ont été conduits à l'écart des journalistes, dans un bâtiment de l'école d'aviation Fernando Alvarez.

Dans la foulée du sinistre, des messages de condoléances ont afflué, notamment de la part des gouvernements mexicain, colombien, vénézuélien, mais aussi russe, espagnol et français, ont rapporté les médias locaux.

Le précédent crash survenu à Cuba date d'avril 2017, lorsqu'un avion de transport des Forces armées de fabrication russe s'était écrasé avec huit hommes à son bord dans une région montagneuse de l'ouest.

En 2010, un ATR-72 de la compagnie cubaine Aerocaribbean reliant Santiago à La Havane était tombé dans le centre de l'île, provoquant la mort de 68 personnes, dont 28 étrangers.