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Le volcan Hekla, un des plus redoutables et actifs d'Islande, est prêt à entrer en éruption, ont annoncé mercredi à l'AFP des géologues islandais, faisant ressurgir le spectre d'un nuage de cendres affectant le trafic aérien en Europe, en pleines vacances d'été.

"Le volcan est prêt à entrer en éruption", a déclaré Pall Einarsson de l'Université d'Islande, sur la base d'observations de mouvements de magma sous le cratère, "même si cela ne signifie pas nécessairement que l'éruption va se produire immédiatement". Haut de 1.491 mètres, l'Hekla, situé à 110 kilomètres à l'est de la capitale islandaise Reykjavik, dans le sud de l'île, a été jadis surnommé par les Islandais "la Porte de l'enfer", et est entré en éruption une vingtaine de fois au cours des 1.000 dernières années.

Selon un autre volcanologue, Ari Trausti Gudmundsson, si la possible éruption à venir est similaire aux quatre dernières du volcan, il est "peu probable" qu'elle ait des effets sur le trafic aérien en Europe. "Mais bien sûr cela dépendra de la taille de l'éruption, et c'est quelque chose d'impossible à prédire", a-t-il dit à l'AFP.

La dernière éruption de l'Hekla date du 26 février 2000, et avait commencé une heure et demie seulement après les tremblements de terre annonciateurs. "C'était inhabituellement long de la part d'Hekla. En 1970, nous n'avions eu que 25 minutes d'alerte", a expliqué M. Einarsson.

Un porte-parole de la protection civile islandaise a indiqué à l'AFP suivre la situation "de très près", mais qu'aucune mesure n'était prévue pour l'instant. Après l'éruption de l'Eyjafjöll en 2010 et du Grimsvötn en mai, des scientifiques avaient averti sur la base des constatations statistiques et géologiques que d'autres volcans islandais devraient suivre dans les mois et années à venir, l'Hekla étant le premier cité.