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Pékin a déclaré samedi avoir dépêché un bateau de guerre pour repousser un destroyer américain qui avait "violé" sa souveraineté en croisant près d'un îlot disputé de la mer de Chine méridionale. Le ministère chinois des Affaires étrangères a accusé l'USS Hopper d'avoir croisé à 12 milles nautiques du récif de Huangyan, son nom chinois, dans la nuit du 17 janvier sans en informer Pékin.

Connu aussi sous l'appellation de récif de Scarborough, cet écueil situé à 230 km des Philippines est revendiqué par la Chine mais aussi par les Philippines et Taiwan.

Le navire américain "a violé la souveraineté et les intérêts en matière de sécurité de la Chine" et a représenté "une grave menace" pour la sécurité de bateaux chinois qui se trouvaient à proximité, a affirmé le porte-parole du ministère, Lu Kang.

Dans un communiqué, le ministère chinois de la Défense a ajouté qu'une frégate chinoise "avait immédiatement pris des mesures pour identifier et vérifier (les informations sur) le bateau américain et l'éloigner par des mises en garde".

Les informations sur l'incident font suite à la publication vendredi d'une nouvelle doctrine stratégique américaine où la Chine et la Russie sont qualifiées de "menaces croissantes". Le document du Pentagone accuse la Chine d'avoir usé de "tactiques économiques prédatrices pour intimider ses voisins tout en militarisant la mer de Chine".