International

A Cotonou, capitale économique du Bénin, de nombreux enfants, de 5 à 15 ans, vivent dans le marché de Dantokpa. Au milieu de ce dédale rempli d’échoppes, les enfants déambulent à la recherche de quelques centaines de francs CFA. Le photographe Olivier Papegnies, du collectif Huma, s'y est rendu. Reportage.

Des heures durant, ils pratiquent meboto, qui consiste à trier le gingembre, les oignons, les tomates… Tshata est leur deuxième principale activité. Ces jeunes hommes ramassent la ferraille. Ils vagabondent sur des énormes décharges à ciel ouvert à la recherche d’une boîte de conserve, de fil électrique ou de bouteilles en plastique.

Les enfants sont livrés à eux-mêmes dans une rue qui les regarde d’un mauvais œil. Les Cotonois sont méfiants, les enfants des rues sont souvent considérés comme peu fiables, voleurs et arnaqueurs.

Pour beaucoup, ils ont fui leur quotidien. Accusés de sorcellerie, maltraités, abandonnés, orphelins, ils ont quitté leurs villages pour Cotonou. Le faible niveau de scolarisation des parents, l’exode rural, la tradition et le faible coût de la main d’œuvre infantile ne les aide pas à s’en sortir.

Selon les acteurs de terrain, "les enfants vivent dans des conditions déplorables et sont victimes des formes contemporaines d’esclavage qui s’observent au quotidien par des cas de violation massive des droits de l’enfant (…), la maltraitance dont le châtiment corporel, la traite et l’exploitation, y compris les abus sexuels."

L’association "Terre Rouge", soutenue par Médecins du Monde, propose un hébergement de nuit avec le petit déjeuner afin qu’ils prennent conscience de leur condition et essaient de s’en sortir.

Malgré des lois existantes pour la protection des mineurs, le phénomène ne fait qu’augmenter. La pauvreté est le fléau des enfants des rues. Mais malheureusement, les dispositions de ces outils juridiques ne sont pas appliquées sur le terrain, surtout dans les marchés où travaille la majorité de ces enfants. Pire, des agents du marché en arrivent même à collecter des taxes sur des activités gérées par des mineurs, faute de connaissance des lois.

Au Bénin, le travail des enfants est largement répandu. Dans ce petit pays d’Afrique de l’Ouest, avec une population d’onze millions d’habitants, 52 % des enfants sont exploités. La où 40% de la population vit sous le seuil de pauvreté, 7800 enfants sont en situation de travail.