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Un séisme d'une magnitude de 6,8 survenu dimanche à une centaine de kilomètres au nord de Mandalay, au centre de la Birmanie, a fait au moins treize morts et une quarantaine de blessés, selon un premier bilan d'une organisation humanitaire.

La secousse sismique s'est produite en tout début de journée à une profondeur de 10 kilomètres, à 117 km au nord de la cité industrielle, a précisé l'Institut américain de géophysique (USGS).

L'ONG Save The Children a décompté un total de 13 victimes et 40 blessés admis dans les hôpitaux de la région.

Selon un rapport parvenu à l'AFP, quatre victimes sont des ouvriers qui travaillaient sur pont enjambant le fleuve Irrawaddy. Deux autres ont été tuées dans l'effondrement d'un monastère au nord de Mandalay. Six ont été déplorées dans la municipalité de Sint Ku, et une à Mandalay même.

L'organisation a évoqué "des risques de nouvelles secousses fortes", mais n'avait pas encore pris de décision de déploiement de ses équipes. Des habitants de Mandalay, joints par l'AFP au téléphone, ont fait état de scènes de panique dans ce poumon économique du centre du pays.

"J'étais encore au lit", a raconté San Yu Kyaw, un journaliste local. "Je suis sorti en courant en portant ma fille. Il y avait beaucoup de gens dans la rue. Certains criaient et certains avaient des vertiges".

"Les gens ont peur d'autres séismes. Ceux qui vivent ou ont des affaires dans de grands immeubles sont désespérés et ne savent pas quoi faire".

Le tremblement de terre a été suivi de deux répliques de magnitude 5, vingt minutes plus tard, selon l'USGS.

La Division d'information sur les séismes de Naypyidaw a confirmé de son côté une magnitude de 6,8 pour la première secousse. Kyaw Kyaw Lwin, un de ses responsables, a indiqué qu'il s'agissait du plus important séisme dans la région depuis 1991.

Un résident de Mandalay a indiqué à l'AFP avoir vu une longue fissure montant du deuxième au sixième étage d'un immeuble qui en compte 25, l'un des plus hauts de la ville. Le bâtiment a été fermé par les autorités en attendant une évaluation complète des dégâts.

"Je faisais des courses au marché. J'ai vu des femmes pleurer quand elles ont senti le séisme. Maintenant, on nous dit que d'autres séismes sont attendus. Tout le monde est très prudent", a déclaré Win Win Nwe, 23 ans, une résidente de la petite ville de Shwebo, au nord de Mandalay.

Le séisme s'est produit à 572 km à l'est de Dacca, la capitale du Bangladesh, qui est une des villes les plus densément peuplées au monde. La secousse a également été ressentie en Thaïlande, y compris à Bangkok, selon des sites de réseaux sociaux.

Le pays est frappé occasionnellement par des secousses telluriques. En mars 2011, une secousse de magnitude 6,8 dans l'Etat Shan, près de la frontière avec la Thaïlande et le Laos, avait tué 74 personnes en Birmanie et une en Thaïlande.

Le régime avait réagi rapidement et efficacement, selon les organisations humanitaires, tranchant avec l'opacité des informations et la difficulté d'accès au terrain qui caractérisaient le pays en pareilles circonstances sous l'ancienne junte.

Celle-ci a cédé le pouvoir en mars 2011, au profit d'anciens militaires réformateurs, crédités depuis de spectaculaires réformes.

La Birmanie recevra le 19 novembre Barack Obama, pour son premier voyage à l'étranger depuis sa réélection, dernier signe en date du soutien de Washington au processus politique. Il y rencontrera le président Thein Sein et la lauréate du prix Nobel de la paix et chef de file de l'opposition, Aung San Suu Kyi.