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L'ouragan Florence s'est abattu vendredi matin sur la côte atlantique américaine, amenant des pluies diluviennes poussées par des vents violents risquant de provoquer des inondations "catastrophiques" selon les autorités. "L'ouragan Florence a touché terre près de Wrightsville Beach, en Caroline du Nord, à 07H15 (11H15 GMT) avec des vents maximum estimés à 150 km/h", a annoncé le Centre national des ouragans (NHC) dans un tweet.

L'impact de l'ouragan a été précédé par des vents violents tourbillonnants qui ont commencé à souffler peu après 5H00 locales (09H00 GMT), projetant des trombes d'eau dans tous les sens et faisant s'envoler débris et panneaux de signalisation.

La ville portuaire de Wilmington, en Caroline du Nord, s'était réveillée au son de plusieurs détonations, possiblement de transformateurs électriques ayant explosé, selon un journaliste de l'AFP sur place.

L'ouragan reste dangereux même s'il a été rétrogradé en catégorie 1 sur l'échelle Saffir-Simpson qui en compte cinq, a averti le NHC.

Il doit décharger vendredi ses pluies torrentielles pendant de longues heures avant de s'enfoncer samedi à l'intérieur des terres, accentuant le risque d'inondations et de crues soudaines, selon la météo américaine.

Florence "se déplace vers l'ouest à 9 km/h", a précisé le Centre des ouragans dans son point de 08H00 (14h00 HB). "Un affaiblissement graduel est prévu plus tard aujourd'hui et ce soir".

En Caroline du Nord, près de 300.000 foyers étaient déjà privés d'électricité, et les services d'urgence tentaient de secourir des centaines de personnes bloquées chez elles par des inondations dans la ville de New Bern.

Environ 1,7 million de personnes ont été sommées de se mettre à l'abri, loin du littoral.