Planète

Ce vendredi, l'Europe inaugure le plus grand laser à rayons X au monde, à Hambourg.

Enfoui jusqu’à 38 mètres sous terre, se poursuivant sur 3,4 kilomètres, ce tunnel passe sous les rues d’Hambourg depuis les installations urbaines du centre de recherche Desy, jusqu’au campus verdoyant des chercheurs de Schenefeld situé dans un land voisin, celui du Schleswig-Holstein. C’est donc invisible sous les pieds des Allemands que se trouve le plus grand laser à rayons X du monde. "L’European XFel" sera inauguré ce vendredi 1er septembre. Sa mission est de permettre aux chercheurs, grâce à ses rayons X invisibles à l’œil mais ultrapénétrants, de sonder les secrets de la matière. Et plus profondément que cela a jamais été fait.

La construction, un projet européen qui implique surtout l’Allemagne mais aussi une dizaine d’autres pays, a coûté environ 1,5 milliard d’euros. "C’est la plus grande et la plus puissante source de rayons X fabriquée par l’homme au monde. Avec 3 km, c’est le plus grand accélérateur de particules en ligne droite du monde ", nous résume Olivier Napoly, du Commissariat à l’énergie atomique français (CEA), qui a participé à la construction. "Et cela a été très compliqué à construire, un véritable défi. Pas spécialement parce que c’est souterrain - cela, les tunneliers l’ont fait pour nous - mais pour la technologie de pointe à l’intérieur, jamais mise en œuvre à cette échelle."