Planète Depuis le début de sa mission à 4,9 milliards de kilomètres de la Terre, la sonde New Horizons fournit des informations très enrichissantes sur la planète Pluton. Parfois, elle envoie également des images spectaculaires comme celle-ci aux scientifiques de la mission.

Ce dernier panorama, pris en juillet dernier et envoyé ce jeudi par la caméra RALPH, permet d'en apprendre davantage sur la planète tourmentée qu'est Pluton. L'image a été prise juste avant que la planète ne se glisse entre la sonde et le soleil, dont les rayons font alors apparaître le relief diversifié. Avec un diamètre de seulement 2370 kilomètres, le relief ressort de manière spectaculaire sur la courbure de la planète.

La grande plaine glacée à droite de l'image a été nommée Sputnik Planum. La première chaîne de montagnes au centre a été baptisée Hillary Montes et la deuxième, à l'horizon, Norgay Montes, des noms des deux pionniers de l'Everest. Ces montagnes sont de la glace d'eau de - 240°C, dure comme de la roche, tandis que les glaciers sont principalement composés d'azote glacé.

© Nasa


Le cliché de la Nasa permet aussi d'apercevoir que l'atmosphère sur Pluton est striée jusqu'à une centaine de kilomètres d'altitude. Cela indique l'alternance de plusieurs couches plus ou moins denses et la présence de nuages. Dans le bas de l'image, à la limite entre le jour et la nuit, le soleil couchant illumine le brouillard avec des traces laissées par l'ombre des montagnes et des collines. 

La sonde New Horizons fournit ainsi un double exploit grâce à l'envoi de données scientifiques surprenantes et d'images spectaculaires de la petite planète Pluton.