Londres expulse 23 diplomates russes, Moscou dénonce une "provocation"

Publié le à Londres (AFP)

La Première ministre britannique Theresa May a annoncé mercredi l'expulsion de 23 diplomates et le gel des contacts bilatéraux avec la Russie, après avoir déclaré Moscou "coupable" de l'empoisonnement d'un ex-espion russe sur son sol, s'attirant les foudres du Kremlin.

Le ministère russe des Affaires étrangères a répliqué en dénonçant "une provocation grossière", accusant Londres d'avoir "fait le choix de la confrontation". "Nos mesures de riposte ne se feront pas attendre", a menacé Moscou.

Theresa May a dénoncé devant le Parlement "un usage illégal de la force par l'État russe contre le Royaume-Uni" et jugé "tragique" la "voie choisie" par le président russe Vladimir Poutine, qui n'a pas répondu à sa demande d'explication sur cette affaire.

Elle s'exprimait dix jours après l'empoisonnement d'un ex-espion, Sergueï Skripal, 66 ans, et de sa fille Ioulia, 33 ans, victimes d'une attaque avec un agent innervant militaire de fabrication russe à Salisbury, dans le sud-ouest de l'Angleterre.

L'escalade des tensions entre les deux pays intervient à quelques jours de l'élection présidentielle en Russie, dimanche, dont le président Vladimir Poutine est le grand favori, et à trois mois de la Coupe du monde de football en Russie.

Theresa May a précisé que Londres n'enverrait aucun représentant, diplomate ou membre de la famille royale, à la compétition.

Ce choix n'aura "pas d'impact sur la qualité du tournoi", ont commenté les organisateurs russes, déplorant que "tout le monde n'adhère pas au principe de laisser le football en dehors de la politique".

- Appels à la vigilance -

Le ministère britannique des Affaires étrangères a par ailleurs appelé à la "vigilance" les Britanniques souhaitant se rendre en Russie, redoutant des réactions hostiles à leur encontre.

La Russie disposait jusqu'ici de 59 diplomates accrédités au Royaume-Uni. Les 23 diplomates ciblés, considérés par Londres comme des "agents de renseignement non déclarés", ont "une semaine" pour quitter le territoire. Il s'agit de la vague d'expulsion de diplomates russes par le Royaume-Uni la plus importante depuis la guerre froide.

Theresa May a aussi menacé de geler les avoirs de l'Etat russe. Ajoutant qu'elle suspendait "tous les contacts bilatéraux de haut niveau prévus", elle a toutefois dit "continue(r) de croire que ce n'est pas dans notre intérêt national de couper tout dialogue".

La réaction britannique a été jugée mesurée et sans surprise par des analystes.

"C'est une réaction standard (..) Si on en attend des concessions ou une coopération de Moscou, cela ne se produira pas", a estimé Sam Greene, chef du département Russie au King's College de Londres.

Mathieu Boulègue, chercheur au cercle de réflexion londonien Chatham House, juge même le niveau de réponse "particulièrement faible", pointant notamment l'absence de sanctions financières, dans un comemntaire à l'AFP.

Cherchant à réunir le soutien de ses alliés et de la communauté internationale, au moment où le pays s'apprête à quitter l'Union européenne, la cheffe du gouvernement britannique a demandé une réunion d'urgence du Conseil de sécurité de l'ONU, prévue ce mercredi à 19H00 GMT.

Peu avant la réunion, le secrétaire général de l'ONU Antonio Guterres a qualifié d'"inacceptable" l'utilisation d'agents innervants comme arme, soulignant que "son utilisation par un Etat constituerait une violation grave du droit international".

Les principaux alliés du Royaume-Uni, France, Union européenne, Allemagne, Etats-Unis, ont apporté leur soutien aux Britanniques.

Le président du Conseil européen Donald Tusk a estimé que la Russie était "très probablement" derrière cette "attaque brutale" et annoncé qu'il allait demander à mettre le sujet à l'agenda du sommet européen prévu la semaine prochaine.

L'Otan a sommé la Russie de répondre aux questions posées par le Royaume-Uni et qualifié l'empoisonnement de Skripal de "violation flagrante des normes et accords internationaux" sur les armes chimiques.

Le président américain Donald Trump a estimé mardi qu'il "doit y avoir des conséquences pour ceux qui usent de ces armes odieuses en violation flagrante des normes internationales", selon la Maispon Blanche.

- 'Novitchok' -

Retrouvés inconscients le 4 mars sur un banc à Salisbury, Sergueï Skripal et sa fille sont hospitalisés depuis dans un état "critique". Un policier britannique qui était intervenu est lui dans un état grave.

Selon Theresa May, la substance utilisée contre eux appartient au groupe des agents toxiques "Novitchok", mis au point par la Russie à l'époque soviétique.

L'un des "pères" des "Novitchok", Vil Mirzaïanov, qui vit aux États-Unis, a affirmé à l'AFP que la Russie était le seul pays capable de produire et déployer un agent innervant aussi puissant.

L'affaire a rappelé aux Britanniques le cas d'Alexandre Litvinenko, ancien agent secret russe empoisonné au polonium-210 et mort à Londres en 2006. La responsabilité de la Russie avait été établie par un juge britannique dans cette affaire.

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