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En pleine réorganisation de ses activités, l'assureur français Axa s'apprête à débourser plus de 12 milliards d'euros pour s'offrir le groupe XL, spécialisé dans l'assurance dommage des entreprises, en vue de former un nouveau champion mondial de ce secteur.

Cette opération, annoncée lundi matin dans un communiqué, constitue "une opportunité stratégique unique qui permet à Axa de faire évoluer son profil d'activité d'une entreprise majoritairement présente sur la vie, épargne, retraite vers un acteur dont l'assurance dommage devient le métier principal", a fait savoir l'assureur.

Dans le détail, Axa va débourser quelque 15,3 milliards de dollars, ou 12,4 milliards d'euros, pour acquérir 100% du capital du groupe XL dans le cadre d'une transaction qui devrait être finalisée au cours du second semestre 2018.

L'apport du groupe XL devrait ainsi propulser Axa au rang de "champion mondial du marché de l'assurance dommages des entreprises avec un chiffre d'affaires en 2016 d'environ 30 milliards d'euros et de près de 48 milliards d'euros pour l'ensemble de l'activité dommages", poursuit-il.

Cette acquisition sera la plus importante réalisée par Axa depuis celle de l'assureur suisse Winterthur en 2006 pour 8,9 milliards d'euros.

A la Bourse de Paris, l'annonce ne profitait toutefois guère à Axa, qui chutait de plus de 5% peu après l'ouverture.

Cap sur les moyennes entreprises 

Fondé en 1986 et installé aux Bermudes, le groupe XL a engrangé 15 milliards de dollars de primes en 2017. Coté à Wall Street, il affiche une capitalisation boursière d'environ 11 milliards de dollars et emploie environ 7.400 personnes à travers le monde.

L'annonce intervient alors que le groupe Axa est engagé depuis 2016 dans un vaste plan stratégique à l'horizon 2020, qui prévoit de réduire l'exposition du groupe aux risques financiers.

Pour ce faire, il est notamment question de muscler certaines activités porteuses comme l'assurance dommage pour les entreprises ou l'assurance santé, ce qui s'était déjà traduit début janvier par l'annonce du rachat de Maestro Health, société américaine de gestion numérique des couvertures de santé.

Le plan prévoit par ailleurs de recentrer ses activités autour d'une quinzaine de marchés sur la soixantaine de pays où il était jusqu'à présent actif.

L'acquisition du groupe XL "s'inscrit parfaitement dans la stratégie (...) d'Axa qui vise à favoriser les produits permettant des interactions plus fréquentes avec les clients" et vient renforcer le positionnement d'Axa "sur les moyennes entreprises", souligne notamment l'assureur.

En outre, "le profil de risque du futur groupe Axa sera fortement rééquilibré vers les risques assurantiels, avec une plus faible exposition aux risques financiers", ajoute Axa.

Un enjeu d'autant plus crucial qu'Axa et la plupart de ses rivaux en Europe continuent à pâtir du niveau très bas des taux d'intérêt qui complique la tâche de faire fructifier les primes d'assurance versées par les clients, et d'une concurrence intense à laquelle se conjuguent les défis de la révolution numérique.

Désengagement des activités américaines 

"Le groupe XL possède une excellente implantation géographique, des équipes de renommée mondiale reconnues pour leur expertise, et est réputé pour ses solutions innovantes", a vanté Thomas Buberl, le directeur général d'Axa, cité dans le communiqué.

Selon les termes de l'accord, les opérations de XL Group, de l'entité d'Axa spécialisée dans l'assurance dommages des grandes entreprises et de spécialités ainsi que celle dans l'assurance des oeuvres d'Art (Axa Art) seront réunies et dirigées par Greg Henrick, actuellement président des activités dommages du Groupe XL.

L'opération va engendrer des économies d'échelle annuelles d'environ 400 millions de dollars avant impôts pour Axa, selon le communiqué.

Axa prévoit par ailleurs de revoir sa stratégie vis-à-vis de ses activités américaines existantes, dont il veut désormais "accélérer le désengagement", évoquant la possibilité de procéder à de nouvelles cessions dans le futur.

L'assureur avait déjà annoncé l'an passé son intention d'introduire en Bourse au deuxième trimestre 2018 une partie minoritaire de ses activités américaines.

"Dans ce contexte, Axa réaffirme également ses objectifs" pour l'horizon 2020, a-t-il annoncé.