Pourquoi dit-on "passer sur le billard" ?

L.Li. Publié le - Mis à jour le

Magazine Il n'est pas rare d'entendre un proche ou une connaissance annoncer qu'il passera bientôt "sur le billard". Entendez par là "subir une opération chirurgicale". Une expression passée dans le langage commun. Mais d'où vient-elle ?

En réalité, les étymologistes ne sont pas tout à fait d'accord sur l'origine de l'expression. Tour d'horizon.

1ère explication : jusqu'au XIXème siècle, les patients ne se faisaient pas opérer à l'hôpital mais bien chez eux. Evidemment, la classe supérieure pouvait aisément s'offrir l'opération. Mais pour la réaliser dans les meilleures conditions, le chirurgien demandait à ce que le malade soit étendu sur une surface plane et dure, soit tout le contraire d'un confortable lit.

Dès lors, où s'allonger ? A cette époque, les riches avaient en général en leur possession une table de billard pour leur plaisir personnel. En somme, un lieu idéal pour réaliser l'opération...

L'un des exemples qui corroborerait cette hypothèse se trouve dans la littérature et plus précisément dans Madame Bovary de Gustave Flaubert écrit en 1857, où une opération du pied-bot se déroule dans la salle de billard.

2ème explication : d'autres pensent que l'expression serait née dans une arrière salle de billard d'un café transformé en hôpital provisoire lors de la bataille de Sedan en 1870.

3ème explication : selon le linguiste Gaston Esnault, lors de la Première Guerre mondiale, les soldats comparaient le no man's land à une table de billard de par son aspect régulier par opposition aux tranchées. Les soldats étaient parfois directement soignés à même le sol. Certains d'entre eux y mourraient, d'où l'expression "rester sur le billard".

4ème explication : une autre hypothèse serait que, toujours pendant la première guerre mondiale, on aurait réquisitionné les tables de billard pour opérer les soldats blessés.

5ème explication : enfin, "passer sur le billard" pourrait faire allusion au Dr Louis Alexandre Billard, médecin et dentiste qui aurait inventé des fauteuils dentaires baptisés "des fauteuils Billard", en référence à son nom de famille.

L.Li.

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