Société

Quelles que soient les variantes, "s'en moquer/ficher/foutre comme de l'an quarante" signifie "s'en désintéresser complètement". Laurence Rosier, Professeur de linguistique à l'ULB, précise "Ce qui est intéressant dans cette expression, c'est que les étymologies vont dans tous les sens. De plus, le chiffre 40 peut être réactualisé selon les contextes." Ainsi, les plus jeunes s'imagineront sans doute - à tort - qu'elle fait référence à 1940, soit au début de la Seconde Guerre mondiale.

Si l'expression est bien attestée à la fin du XVIIIe siècle, son origine historique reste cependant un mystère. Faisons donc le tour des origines les plus probables.

Une déformation du mot Alcoran (Le Coran)

Dans un ouvrage à paraître à l'automne, Jacques Mercier évoque brièvement cette expression. Il parle d'un mélange de deux origines. "Il est possible que l'expression soit née de la déformation d'une expression très populaire au 18e siècle pour se moquer des Musulmans (Islamistes?): "S'en moquer comme de l'Alcoran", ce dernier mot désignant le Coran." C'est l'hypothèse la plus défendue par les spécialistes.

L'ancien animateur du Jeu des Dictionnaires avance une autre explication: "Certains pensent plutôt qu'elle est née d'un roman d'anticipation de Louis-Sébastien Mercier: "L'an 2440, rêve s'il en fut jamais", où l'auteur décrit un monde idéal. Cette société utopique aurait provoqué les sarcasmes des révolutionnaires, les « sans-culottes » (ndlr: ces révolutionnaires populaires portent des pantalons à rayures et non des culottes, symbole de l'ancien régime), supposés amener eux-mêmes une vie bien meilleure que celle sous la royauté. La vérité est sans doute un mélange des deux origines..."

Fin du monde ou fin de règne de Louis XVI?

A l'inverse du monde idéal, cela pourrait venir de la fin du monde annoncée pour l'an 1000. Une menace qui devait expirer après 40 ans. Mais voyant que l'apocalypse n'arrivait pas, nos ancêtres auraient utilisé cette date pour se moquer de quelque chose qui n’arriverait pas... Inutile dès lors d'y attacher le moindre intérêt. Mais pourquoi 40 ans? Certains évoquent la durée de vie du Christ. Bien, mais ce dernier aurait été crucifié à 33 ans. Une hypothèse donc peu convaincante.

Et si l'origine de l'expression venait de la guillotine? Cela paraît aussi moins évident... mais la piste existe. "Cela pourrait venir d'une plaisanterie des sans-culottes sur l'âge qu'aurait eu Louis XVI quelques jours après avoir un peu perdu la tête, grâce à l'invention de monsieur Guillotin" nous précise Jacques Mercier. Le monarque fut exécuté le 21 janvier 1793, soit à la fin du XVIIIe siècle.