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Le nom du médian belge a été régulièrement cité ces derniers temps mais le joueur, lui, avait son choix depuis longtemps: "C'était le Zenit ou rien", indique le footballeur belge le plus cher de l'histoire.

"C'était une longue journée mais au bout de compte j'ai obtenu ce que j'espérais", explique l'ancien joueur du Standard.

Zenit a déboursé 40 millions d'euros pour se payer Witsel, ce qui fait de ce dernier, ex-aequo avec Eden Hazard, le joueur belge le plus cher de l'histoire. "Je n'ai pas parlé de cela avec Eden", précise-t-il en riant. "Et ce n'est pas à moi à dire combien je vaux."

Bien qu'il ait été cité cet été au Real Madrid ou dans des clubs anglais, le Zenit a été le seul à se montrer concret, selon Axel Witsel. "J'en ai parlé à Nicolas Lombaerts lors de la dernière trève internationale. C'est un club ambitieux et le championnat russe n'est certainement pas inférieur au portugais."

Witsel touchera 3 millions d'euros par an au Zénit

S’il était absent hier à Neerpede, Axel Witsel avait une excuse en béton qui tient en 9 lettres : transfert.

Le médian était à Lisbonne pour y négocier son départ du Benfica vers la Russie. Pas pour rejoindre Carcela à Anzhi Makachkala, qui était très intéressé, mais au Zenit Saint Pétersbourg. Si le marché a fermé ses portes dans la majeure partie des pays européens, les clubs russes ont encore jusqu’à jeudi soir, minuit, pour boucler leur recrutement. Le Zenit a accéléré le mouvement hier pour une autre raison : les clubs qualifiés pour la Ligue des Champions avaient jusqu’à hier soir minuit pour remettre à l’Uefa la liste de leurs joueurs à inscrire pour la phase de groupe.

Il y a un peu moins de trois semaines, les dirigeants du Zenit avaient déjà proposé 25 millions d’euros pour le Diable. L’offre avait été poliment refusée par le Benfica.

Hier, le Zenit est revenu à la charge mais en matinée, les négociations ont été interrompues par les dirigeants de Benfica : pour eux, il était hors de question de laisser partir Witsel pour moins de 40 millions d’euros, soit le montant de sa clause libératoire.

Ce montant était dans un premier temps jugé un peu trop élevé pour les Russes, car le dossier était lié au transfert de Hulk, autre priorité du Zenit. La signature du Brésilien, pour cinq ans, a été confirmée dans la soirée par le club, sans donner de précision sur le montant du transfert. Mais ce devrait être entre 50 et 60 millions.

Pendant ce temps-là, en Belgique, l’information avait filtré dans la presse… et dans le vestiaire des Diables. Romelu Lukaku fut le premier à la commenter, très brièvement, sur Twitter : “Bonne chance Axel !”

C’était un peu prématuré mais au final, le Zenit a fait un gros effort et il a accepté de débourser les 40 millions demandés par les Lisboètes. Ce qui fait de Witsel le Belge le plus cher de l’histoire, à égalité avec Hazard.

Dans cette affaire, c’est aussi le… Standard qui se frotte les mains : les Liégeois recevront au minimum deux millions d’euros d’indemnités de formation, voire plus en fonction des différents bonus et clauses inclus dans les contrats.

Tard dans la soirée, on apprenait finalement la confirmation du transfert d’Axel Witsel au Zenit, pour une durée de cinq ans. Son salaire annuel dépassera les trois millions d’euros.

Marc Wilmots: "Content que le transfert de Witsel soit finalisé"

Le sélectionneur fédéral Marc Wilmots s'est dit satisfait mardi à l'issue du deuxième entraînement des Diables en vue des matches de qualification pour le Mondial 2014 contre le Pays de Galles (vendredi) et la Croatie (mardi prochain). "Mis à part Pocognoli et De Ceulaer, mon groupe est au mieux de sa forme et j'ai vu beaucoup d'intensité à l'entraînement", a déclaré le coach.

Sebastien Pocognoli et Benjamin De Ceulaer souffrent tous deux d'une élongation. Comme lundi, ils se sont contentés de quelques exercices de course sans forcer et ont rejoint les vestiaires au bout d'une demi-heure. Marc Wilmots a néanmoins affirmé qu'ils allaient mieux. Le reste du groupe s'est entraîné au marquage et à la reconversion offensive et défensive. "Dès mercredi, nous allons aborder l'aspect tactique de ce match contre les Gallois. La cellule de scouting a rédigé un rapport reprenant les points forts et les points faibles de cette équipe galloise."

Le sélectionneur s'est dit satisfait de la conclusion du transfert d'Axel Witsel au Zenit Saint-Petersbourg. "Axel m'a demandé mon avis. La décision lui appartenait évidemment mais je pense qu'il fait ainsi un pas en avant. Les Russes ont également acquis Hulk et peuvent, selon moi, atteindre certainement les quarts de finale de la Ligue des Champions. Avec Nicolas Lombaerts, il aura aussi quelqu'un sur qui s'appuyer", a précisé le coach fédéral.