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Franck Ribéry et Karim Benzema ont été placés en garde à vue mardi à la brigade de répression du proxénétisme dans l’enquête sur un réseau de prostitution employant des mineures, a-t-on appris de source policière. La garde à vue aura duré sept heures. Les deux joueurs internationaux de l’équipe de France ont été convoqués par la brigade à Paris en raison de leurs rapports présumés avec Zahia Dehar, une prostituée qui affirme avoir eu, alors qu’elle était mineure, des relations tarifées avec plusieurs footballeurs professionnels français. Franck Ribéry, qui joue au Bayern Munich, avait déjà été entendu comme témoin au printemps dernier dans ce dossier. L’audition de Karim Benzema, programmée une première fois avant la Coupe du monde, avait été repoussée.

Les deux hommes sont susceptibles d’être poursuivis pour "sollicitation de prostituée mineure", un délit passible en théorie de trois ans de prison et 45000 euros d’amende.

Etablir le délit suppose de montrer qu’ils étaient pleinement conscients de l’âge de la jeune fille.

Pour que Franck Ribéry soit coupable, "il eût fallu qu’elle ait l’apparence de quelqu’un de mineur, ce qui n’était pas le cas (et) qu’elle prétende lui avoir dit qu’elle était mineure ce qui n’était pas le cas", a déclaré l’avocate du joueur.

Or, Zahia "a dit dans toute la presse lui avoir dit, à lui et à d’autres, qu’elle était majeure", a ajouté Sylvie Bottai.

L’affaire alourdit le climat du football français. L’équipe nationale est sortie de la Coupe du monde en Afrique du Sud en pleine crise avec une élimination dès le premier tour et une grève de l’entraînement sans précédent dans l’histoire de l’épreuve, à la suite de l’exclusion de Nicolas Anelka.

Le nouveau sélectionneur des Bleus, Laurent Blanc, doit composer une équipe pour un match amical le 11 août en Norvège puis le début des éliminatoires de l’Euro 2012, en septembre.

Exclu du Mondial par l’entraîneur Raymond Domenech, avec lequel sa mésentente était notoire, Karim Benzema, 22 ans, 27 sélections et huit buts en équipe nationale, est pressenti pour être un des fers de lance de la nouvelle génération.

Franck Ribéry, 27 ans, qui avait relancé l’équipe de France parvenue en finale du Mondial en 2006, était devenu depuis lors un de ses joueurs les plus populaires mais sa prestation en Afrique du Sud a fait pâlir son étoile. Zahia Dehar a déclaré à la police et dans la presse au printemps avoir eu des relations avec Sidney Govou (transféré de l’Olympique lyonnais au Panathinaïkos d’Athènes après le Mondial), Franck Ribéry et Karim Benzema. Hatem ben Arfa (Olympique de Marseille), qui nie toute relation avec Zahia, a été entendu comme témoin en juillet.

La jeune femme travaillait dans un bar situé près des Champs-Elysées et a dit dans la presse demander 2000 euros pour une relation sexuelle tarifée tout en ajoutant qu’aucun des joueurs ayant utilisé ses services ne connaissait son âge. L’homme qui aurait été l’intermédiaire, mis en examen pour "proxénétisme aggravé", Abou Sofiane, a été libéré de prison le mois dernier après six semaines de détention provisoire.

Le retentissement de l’affaire dans le monde entier et les récits détaillés de Zahia Dehar avaient alimenté le malaise autour de l’équipe de France avant le Mondial.

Franck Ribéry a sollicité Zahia pour fêter son anniversaire avec elle dans un hôtel de luxe à Munich, a dit la jeune fille.

Selon les médias, Franck Ribéry a reconnu les faits devant la police au printemps tout en expliquant n’avoir pas eu conscience que la jeune fille était mineure. Karim Benzema avait dit dans la presse qu’il était étranger à cette affaire. (Reuters)