Omnisports Bjoerndalen compte 8 titres olympiques, 6 Coupes du monde générales, 95 victoires de Coupe du monde et 20 titres mondiaux.

Il est le sportif masculin le plus médaillé de l’histoire des Jeux olympiques d’hiver. Une légende vivante en Norvège. Le champion le plus titré de l’histoire de sa discipline, le biathlon. Ole Einar Bjoerndalen a annoncé mardi qu’il raccrochait les skis et la carabine à l’âge de 44 ans. "C’est ma dernière saison", a dit, au bord des larmes, le "roi Ole". Biathlète professionnel depuis 1993, le Norvégien compte 13 récompenses olympiques (dont 8 en or). Il est le deuxième athlète le plus médaillé des JO d’hiver, tous sexes confondus, sa compatriote Marit Bjoergen l’ayant détrôné en février aux JO de Pyeongchang (Corée du Sud).

Bjoerndalen a aussi remporté 20 championnats du monde, six gros globes de cristal - un record que le Français Martin Fourcade, vient d’effacer - et 95 victoires individuelles, pour un total de 179 podiums en Coupe du monde… Parmi ses grands faits d’armes, un remarquable "grand chelem" aux JO de Salt Lake City (Etats-Unis) en 2002, où il empoche 4 médailles d’or en autant d’épreuves. Mais son meilleur souvenir remonte à ceux de Nagano (Japon), en 1998 : privé par la météo d’un premier titre olympique sur le sprint de 10 km qu’il était sur le point de décrocher, il parvient à se remotiver pour gagner l’épreuve le lendemain. "L’expérience la plus folle de ma vie", a-t-il confié.

Amère désillusion pour lui : il n’a pas été retenu cette année dans la sélection norvégienne pour Pyeongchang, le privant de la possibilité de participer à ses septièmes JO. A la place, il a joué le coach pour son épouse bélarusse Darya Domracheva, revenue avec une médaille d’or en relais et d’argent en individuel.

Bjoerndalen explique son départ à la retraite après avoir été rattrapé par des troubles du rythme cardiaque. Sa personnalité et son palmarès forcent le respect dans son pays et au-delà. "Il est l’un des plus grands de tous les temps", selon le président du Comité international olympique (CIO), Thomas Bach. "Il s’est imposé comme un véritable Olympien, un modèle pour les jeunes athlètes du monde entier", a-t-il ajouté.

Et la suite ? Alors que certains voient déjà Bjoerndalen prendre les rênes de l’Union internationale de biathlon (IBU), l’intéressé dit vouloir s’accorder le temps de la réflexion.