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Au moins six personnes, dont des touristes étrangers, ont trouvé la mort dans le naufrage dimanche d'un ferry en Thaïlande, au large de la station balnéaire de Pattaya, a annoncé la police à l'AFP.

Un porte-parole de la police touristique de Pattaya a précisé qu'une centaine de passagers se trouvaient à bord du ferry lors du naufrage, qui s'est produit vers 17H00 (11H00 GMT).

Le ferry, qui faisait la liaison entre l'île de Koh Larn et la station balnéaire de Pattaya, a coulé peu après son départ de l'île, fréquentée par des touristes venant y passer une journée en ferry.

Un premier bilan de la police fait état de trois Thaïlandais et trois étrangers morts et d'une quinzaine de blessés graves hospitalisés à Pattaya. Les médias locaux ont fait état d'un ballet de dizaines d'ambulances appelés sur les plages de Pattaya pour prendre en charge les blessés ramenés jusqu'au rivage par les secouristes.

Mais le bilan pourrait s'alourdir, des passagers pouvant encore se trouver dans l'épave, a précisé la police.

Les médias russes faisaient état dimanche soir de la présence de nombre de leurs ressortissants à bord du ferry, alors que la station de Pattaya est très prisée des Russes.

"Au moins la moitié des passagers étaient des touristes russes", a déclaré le consul de Russie à Bangkok, Andreï Dvornikov, cité par l'agence Ria-Novosti. Il n'a pas pu dire si des Russes se trouvaient parmi les morts, mais a indiqué qu'au moins trois Russes, dont un enfant, avaient été hospitalisés dans un état grave.

"La police a été alertée par un appel de proches de passagers du ferry", a précisé le responsable de la police interrogé par l'AFP.

"Nous ne savons pas s'il y a encore des personnes coincées à l'intérieur" de l'épave qui a sombré, a ajouté le policier.

Des médias thaïlandais évoquaient une possible surcharge du ferry, dans un pays où le respect de la sécurité sur les bateaux de transport de passagers, y compris dans les zones touristiques, laisse souvent à désirer.

En mai dernier, plus d'une centaine de personnes avaient été repêchées après le naufrage d'un ferry les emmenant dans une île du sud de la Thaïlande, près de la cité balnéaire de Phuket.

La Thaïlande attire chaque année quelque 22 millions de touristes. Pattaya, à 150 kilomètres au sud de Bangkok, fait partie des stations abordables prisées des tour-opérateurs bon marché et des adeptes de la vie nocturne. Les touristes russes y sont très nombreux.

Les opérations de secours se poursuivaient dimanche soir.