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Les trois alpinistes de renommée mondiale tués par une avalanche dans l'ouest du Canada avaient réussi à atteindre le sommet du col Howse avant de perdre la vie lors de leur descente, ont annoncé lundi des responsables de Parcs Canada. 

Les trois alpinistes, l'Américain Jess Roskelley, 36 ans, et les Autrichiens Hansjörg Auer, 35 ans, et David Lama, 28 ans, avaient disparu la semaine dernière lors d'une ascension particulièrement difficile du parc national de Banff (Alberta): la face est du col Howse. Leurs corps avaient été retrouvés dimanche grâce à un chien d'avalanche.

"Bien que les détails soient limités, la famille Roskelley a confirmé que les trois alpinistes avaient réussi à atteindre le sommet", a indiqué Parcs Canada dans une déclaration lue lors d'une conférence de presse téléphonique.

Les trois hommes "étaient en train de redescendre le long de la face est lorsque l'accident s'est produit", a déclaré un responsable de l'agence, Brian Webster, précisant qu'ils étaient probablement "en rappel" lorsqu'une avalanche s'est déclenchée.

Les trois alpinistes s'étaient lancés à l'assaut du col Howse le mardi 16 avril au matin et l'accident s'est produit le même jour.

Selon M. Webster, ils ne portaient pas de balises permettant de les repérer en cas d'avalanche, ce qui aurait accéléré les recherches, retardées par les très mauvaises conditions météorologiques et les risques d'avalanche.

Les recherches, lancées le 17 avril, ont permis d'identifier des débris contenant de l'équipement d'escalade, ce qui a amené les autorités à conclure à la disparition des alpinistes.

Une équipe a été déployée sur la zone le dimanche 21 avril, avec un chien d'avalanche qui a réussi à repérer les dépouilles des trois alpinistes.