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Le Malawi se rend aux urnes ce mardi pour une élection présidentielle à l'issue incertaine, où le sortant Peter Mutharika brigue un second mandat face à deux sérieux adversaires qui ont fait de la lutte contre la corruption leur thème de prédilection.

Les électeurs sont aussi appelés à renouveler leurs députés et conseillers locaux dans ce petit Etat agricole d'Afrique australe.

En campagne, Peter Mutharika, 78 ans, a défendu son bilan, mettant en avant l'amélioration des infrastructures, en particulier des routes, dans l'un des pays les plus pauvres au monde.

"Depuis notre arrivée au pouvoir en 2014, nous nous sommes attelés à réparer le Malawi (...) Nous avons mis le Malawi sur le chemin du progrès", a-t-il affirmé lors de sa dernière réunion publique de campagne samedi à Blantyre (sud).

La moitié des 18 millions de Malawites vivent cependant toujours sous le seuil de pauvreté et seuls 11% de sa population ont accès à l'électricité.

Peter Mutharika a promis de "faire du Malawi un pays meilleur d'ici cinq ans". "L'opposition n'a aucune raison de me critiquer. Pas une seule", a-t-il assuré.

Corruption

Ses principaux adversaires - le chef de l'opposition Lazarus Chakwera, à la tête du parti du Congrès du Malawi (MCP) de l'ancien dictateur Hastings Banda (1964-1994), et le vice-président Saulos Chilima - ont pourtant dénoncé la corruption qui a entaché sa présidence.

Le chef de l'Etat, qui s'était engagé à lutter contre ce fléau à son arrivée au pouvoir, s'est lui-même retrouvé impliqué dans un scandale de pots-de-vin à la suite de l'attribution d'un contrat de millions de dollars à la police.

"Nous devons mettre fin à la corruption", a insisté Lazarus Chakwera, qui a reçu le soutien de poids de l'ex-présidente Joyce Banda (2012-2014).

L'ancien pasteur évangéliste compte bien cette année prendre sa revanche, lui qui était arrivé deuxième du scrutin en 2014, avec 450.000 voix de retard seulement sur Peter Mutharika.

Le vice-président Chilima espère de son côté créer la surprise, après avoir claqué la porte l'an dernier du Parti démocratique progressiste (DPP, au pouvoir), pour lancer sa formation, le Mouvement uni de transformation (UTM).

A 46 ans, il compte séduire une partie de la jeunesse, au fort poids électoral: les moins de 35 ans représentent plus de la moitié des 6,8 millions d'électeurs du Malawi.

Paysage politique fragmenté

En campagne, il n'a pas hésité, pour témoigner de sa forme, à enchaîner en plein meeting des pompes sur scène. Sa femme, elle, l'a soutenu avec un clip de rap.

Pour cette élection présidentielle à un seul tour, "la course est incertaine compte tenu de la fragmentation des partis politiques", a estimé Michael Jana, professeur de science politique à l'université sud-africaine de Witwatersrand.

"Que se passera-t-il en cas de victoire avec une très faible avance?", s'inquiète Dan Banik de l'université du Malawi. "Les perdants accepteront-ils la défaite ?"

Un quatrième candidat pourrait jouer les trouble-fête, l'actuel ministre de la Santé Atupele Muluzi, du Front démocratique uni (UDF), selon les observateurs.

Ce jeune leader de 41 ans, fils du président Bakili Muluzi (1994-2004), "ne semble pas bénéficier d'un soutien national", note Dan Banik. "Beaucoup se demandent si l'UDF est vraiment un parti d'opposition", ajoute-t-il.

Campagne électorale apaisée

La campagne s'est déroulée dans le calme, selon une nouvelle loi sur le financement des partis qui les oblige à déclarer les dons et interdit toute distribution d'argent liquide aux électeurs.

Peter Mutharika "devrait gagner pour qu'on continue à vivre en paix et qu'il continue sa mission de développement. Il a fait du bon boulot et il n'y a absolument aucune raison de le remplacer", a estimé Flora Malewa, une femme d'affaires de 25 ans.

Une Malawite de 65 ans, Kampini Songayabele, est elle nostalgique de l'ère d'Hastings Banda et de son parti.

"J'ai grandi en voyant les résultats accomplis par le MCP. Les autres partis n'ont jamais fait aussi bien que lui. Je vais donc voter pour le MCP" au pouvoir jusqu'aux premières élections multipartites en 1994, a-t-elle prévenu.

Les bureaux de vote ouvrent mardi à 06H00 ( 04H00 GMT) et fermeront à 18H00 (16H00 GMT).