Le Sri Lanka prêt à lutter contre une marée noire, "pire des scénarios" après le naufrage d'un navire

Amal JAYASINGHE
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Le Sri Lanka se préparait jeudi "au pire des scénarios" que constituerait une marée noire résultant du naufrage du porte-conteneurs MV X-Press Pearl, victime d'un incendie qui a duré 13 jours au large du port principal de Colombo.

"Il n'y a pas encore de fuite de pétrole du navire, mais des dispositions sont en place pour riposter à un éventuel écoulement, dans le pire des scénarios", a déclaré à l'AFP Indika de Silva, le porte-parole de la marine sri-lankaise.

"Nous avons demandé l'aide de l'Inde", a déclaré plus tôt jeudi à l'AFP un responsable impliqué dans les opérations visant à tenter de contenir au maximum une catastrophe écologique en cours et susceptible d'être aggravée par une marée noire.

Les garde-côtes indiens ont déjà participé aux opérations pour éteindre le feu qui s'était déclaré à bord du porte-conteneurs le 20 mai et un de leurs navires doté d'équipements spécialisés se trouvait déjà à l'avant-poste afin de contenir une éventuelle pollution pétrolière.

Selon le capitaine du port Nirmal Silva, "en regardant comment le navire a brûlé, l'opinion des experts est que le carburant pourrait avoir déjà brûlé, mais nous nous préparons au pire des scénarios".

La mauvaise météo vient compliquer les opérations : des vagues de deux mètres de haut, la pluie et des vents forts empêchent les experts de se rendre à son bord pour évaluer s'il peut être renfloué ou remorqué plus loin au large, a-t-il ajouté.

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Des dispersants pétroliers, des barrages flottants et des écrémeurs de surface sont prêts à être utilisés immédiatement au moindre signe de fuite émanant du MV X-Press Pearl, qui a commencé à sombrer mercredi au large de la côte ouest de l'île, ont indiqué les autorités.

Les propriétaires du navire en perdition, X-Press Feeders, ont déclaré qu'il coulait lentement après l'échec de la tentative de remorquage pour l'éloigner mercredi des côtes sri-lankaises.

"X-Press Feeders (...) peut confirmer que la partie arrière du navire repose sur le fond marin à une profondeur d'environ 21 mètres, et que la partie avant s'enfonce lentement", a annoncé la société dans un communiqué jeudi matin.

La marine sri-lankaise a précisé que la proue du navire était toujours au-dessus de la ligne de flottaison.

"Même si la proue touche le fond de la mer, il y aura toujours une partie du pont supérieur et du pont qui sortira de l'eau", a expliqué à l'AFP Indika de Silva, sachant que le navire de 31.600 tonnes mesure 186 m de long sur 45 m de hauteur.

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Selon lui, il n'y a aucun signe visible de fuite des 350 tonnes de carburant que contient le navire. Son manifeste d'expédition fait état d'une grande quantité de produits lubrifiants en plus de la "cargaison dangereuse" de 81 conteneurs, dont 25 tonnes d'acide nitrique.

Des tonnes de granulés de plastique destinés à l'industrie de l'emballage, provenant de la cargaison du bateau, ont déjà recouvert 80 kilomètres du littoral ouest de l'île, qui subit ainsi la plus grave catastrophe écologique de son histoire.

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Le Centre pour la justice environnementale (CEJ), une organisation privée du Sri Lanka, redoute une pollution aux métaux lourds en plus d'une marée noire.

"Il y a une soupe chimique dans cette zone maritime", s'est inquiété auprès de l'AFP le directeur exécutif de la CEJ, Hemantha Withanage. "Les dégâts sur l'écosystème marin sont incalculables".

Le président sri-lankais Gotabaya Rajapaksa a demandé lundi à l'Australie d'aider son pays à évaluer les dommages écologiques, l'île abritant l'une des plus riches biodiversités d'Asie du Sud. La présidente de l'Autorité de protection de l'environnement marin, Dharshani Lahandapura, a affirmé que c'étaient les pires qu'elle ait jamais observés au Sri Lanka.

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L'interdiction de la pêche "affecte 4.300 familles dans mon village", a affirmé Denzil Fernando, le chef de l'association de pêcheurs Sea Street à Negombo. "La plupart des gens vivent avec un seul repas par jour".

"Le gouvernement doit soit nous autoriser à pêcher, soit nous verser une compensation", a-t-il ajouté.

Le Sri Lanka a ouvert une enquête criminelle sur l'incendie et la pollution. Les autorités pensent que l'incendie a été provoqué par une fuite d'acide nitrique, remarquée par l'équipage dès le 11 mai, bien avant que le navire n'entre dans les eaux sri lankaises.

Les trois principaux officiers de l'équipage, dont le capitaine et le chef mécanicien, tous deux de nationalité russe, devront rester sur l'île pendant toute la durée de l'enquête, a fait savoir la police. Leurs passeports ont été confisqués mardi sur ordre d'un tribunal.

Après le Sri Lanka, le navire devait faire route vers la Malaisie puis Singapour, où il est immatriculé.

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