Intempéries: une cinquantaine de morts en Europe, le réchauffement climatique incriminé

Michelle FITZPATRICK avec Mathieu FOULKES à BERLIN

Pluies diluviennes et inondations ont fait une cinquantaine de morts jeudi en Europe, principalement en Allemagne où plusieurs responsables incriminent le changement climatique.

La Belgique, où les intempéries ont fait quatre morts selon les secours, au mois six selon la chaîne RTBF, a également subi d'importants dégâts, tout comme le Luxembourg et les Pays-Bas.

Mais c'est dans l'ouest de l'Allemagne que la situation était jeudi la plus préoccupante, avec un bilan d'au moins 45 morts en fin d'après-midi selon la police.

- "Tragédie" -

"C'est une catastrophe, une tragédie", a réagi Angela Merkel depuis Washington, où elle a entamé jeudi une visite officielle. La chancelière a promis que l'Etat "ferait tout" pour venir en aide aux sinistrés.

Le bilan pourrait encore s'alourdir. Ainsi dans la commune de Schuld, au sud de Bonn, où six maisons en bord de rivière se sont effondrées, la police dénombre entre 50 et 60 disparus.

Les habitants ont été invités à envoyer à la police des vidéos et des photos susceptibles de fournir des indices sur leurs proches disparus.

Dans la localité de Mayen, en Rhénanie-Palatinat, les rues étaient inondées.

"D'où vient toute cette pluie ? C'est fou", s'émeut auprès de l'AFP Annemarie Mueller, contemplant depuis son balcon son jardin inondé. Pendant la nuit, "ça faisait un tel bruit et vu la vitesse à laquelle ça descendait, on pensait que ça allait défoncer la porte".

"En 2016, nous avions déjà connu des inondations extrêmes, mais celles-ci les ont dépassées de loin", témoigne Uli Walsdorf, chef adjoint des pompiers de Mayen.

Armin Laschet, favori pour succéder à l'automne à la chancelière lors des élections législatives, a annulé à la hâte une réunion de son parti en Bavière pour suivre la situation dans son État, la Rhénanie du Nord-Westphalie, le plus peuplé d'Allemagne.

"La situation est alarmante", a déclaré M. Laschet, qui a visité, chaussé de bottes en caoutchouc, des localités sous les eaux.

Dans cette vaste région, deux pompiers sont morts en intervention, tandis que deux hommes ont été noyés dans leur cave inondée.

Plus de 135.000 foyers étaient jeudi matin privés d'électricité. Faute de courant, les autorités ont entrepris d'évacuer les près de 500 patients de la clinique de Leverkusen.

Les pluies diluviennes ont fait gonfler les rivières, arraché des arbres, inondé routes et maisons.

Les secours tentent d'évacuer les sinistrés, dont beaucoup se sont réfugiés sur le toit des maisons. Mais de nombreux accès sont bloqués, compliquant les opérations.

L'armée allemande est également à pied d'oeuvre dans les régions les plus touchées.

Le ministre des Finances Olaf Scholz, candidat social-démocrate à la chancellerie, va lui aussi se rendre sur place pour estimer les dégâts et les aides à apporter. A deux mois et demi des élections, la candidate écologiste Annalena Baerbock va elle interrompre ses vacances.

Ces intempéries interviennent en effet en pleine campagne électorale et alors que la question du climat joue un rôle central. Elles rappellent aussi de précédentes crues à l'été 2002, que le chancelier Gerhard Schröder avait su affronter, avant d'être réélu face aux conservateurs.

- "Mieux" se préparer -

"Ces caprices météorologiques extrêmes sont les conséquences du changement climatique", a estimé le ministre de l'Intérieur, Horst Seehofer, pour qui l'Allemagne doit "se préparer beaucoup mieux".

"Cela signifie que nous devons accélérer les mesures de protection du climat - au niveau européen, national et mondial", a renchéri M. Laschet, qui devance les écologistes dans les sondages.

Une atmosphère plus chaude retient en effet davantage d'eau et peut provoquer des précipitations d'extrême intensité. Celles-ci peuvent avoir des conséquences particulièrement dévastatrices dans les zones urbaines, avec des cours d'eau mal drainés et des constructions en zone inondable.

Voisins des régions allemandes les plus touchées, la Belgique, les Pays-Bas et le Luxembourg sont également affectés.

En Belgique, l'armée a été déployée dans quatre des dix provinces du pays pour participer aux secours et notamment aux nombreuses évacuations. Des tentes ont été mises à disposition pour reloger des habitants de Spa, la ville thermale sous l'eau depuis mercredi.

La crue de la Meuse "va prendre un caractère très dangereux à Liège même", a mis en garde le président de la région wallonne Elio Di Rupo.

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