Le Nobel de la paix a récompensé vendredi le Premier ministre éthiopien Abiy Ahmed, artisan d'une réconciliation spectaculaire avec l'ex-frère ennemi érythréen et père de réformes susceptibles de transformer en profondeur un pays longtemps livré à l'autoritarisme.

Agé de 43 ans et au pouvoir depuis seulement 18 mois, le plus jeune dirigeant d'Afrique fait face à une inquiétante flambée de violences intercommunautaires dans son pays, où des élections législatives sont censées avoir lieu en mai 2020.

"C'est une excellente nouvelle pour l'Afrique, pour l'Afrique de l'Est, un endroit où la paix est une marchandise très coûteuse", a réagi M. Abiy. "Je suis sûr que cela nous donnera l'énergie nécessaire pour (...) réaliser la paix dans notre région".

Le dirigeant éthiopien est récompensé "pour ses efforts en vue d'arriver à la paix et en faveur de la coopération internationale, en particulier pour son initiative déterminante visant à résoudre le conflit frontalier avec l'Erythrée voisine", a expliqué la présidente du comité Nobel norvégien, Berit Reiss-Andersen.

Arrivé au pouvoir en avril 2018 après plusieurs années de protestations anti-gouvernementales, Abiy Ahmed a initié un rapprochement au pas de charge avec l'Érythrée, ancienne province éthiopienne, et oeuvré plus généralement pour la paix dans la Corne de l'Afrique.

A l'issue d'une rencontre historique le 9 juillet 2018 à Asmara, la capitale érythréenne, le président érythréen Issaias Afeworki et lui-même ont mis fin à 20 ans d'état de guerre.

Réouverture d'ambassades et de postes-frontières, rétablissement des liaisons aériennes, multiplication des rencontres: la réconciliation a été menée tambour battant.

Salué comme visionnaire et réformateur, le jeune dirigeant, issu d'une famille pauvre, a ainsi insufflé un certain optimisme dans une région du globe où celui-ci est une denrée rare.

Après le gynécologue congolais Denis Mukwege distingué conjointement avec la Yazidie Nadia Murad l'an dernier, il est le deuxième Africain consécutif à remporter le Nobel de la paix.

Son leadership "a fourni un formidable exemple aux pays d'Afrique et d'ailleurs qui cherchent à surmonter les résistances du passé et à faire passer l'intérêt de la population en premier", a commenté vendredi le secrétaire général de l'Onu, Antonio Guterres.

- "Reconnaissance et encouragement" -

Mais l'enthousiasme a vite fait place à la frustration. La frontière entre les deux pays est à nouveau fermée, la signature d'accords commerciaux se fait attendre et l'Éthiopie, pays enclavé, n'a toujours pas accès aux ports érythréens.

Le chemin à parcourir avant une paix ferme et définitive est encore long, estiment les analystes.

"C'est à la fois une reconnaissance et un encouragement pour ses efforts", a souligné Mme Reiss-Andersen, désamorçant une éventuelle polémique sur le caractère prématuré du Nobel.

"Il reste assurément plusieurs défis à relever et nous ne pouvons pas être certains que tout sera couronné de succès", a-t-elle déclaré à l'AFPTV.

Sur le plan intérieur, M. Abiy a rompu avec l'autoritarisme de ses prédécesseurs, libéré des milliers de prisonniers politiques, créé une commission de réconciliation nationale et levé l'interdiction pesant sur certains partis politiques.

Mais ses efforts se heurtent là aussi à des obstacles. Beaucoup doutent de sa capacité à tenir sa promesse d'organiser des élections "libres, justes et "démocratiques" en mai 2020 en raison des violences intercommunautaires qui déchirent le pays et compliquent un recensement, toujours hypothétique.

Ces violences sont le plus souvent motivées par des différends politiques ou fonciers. Certains groupes ethniques, comme les Sidama, revendiquent de pouvoir former leur propre région au sein de l'Etat fédéral.

L'insécurité a déplacé plus de deux millions de personnes en 2018 au plus fort de la crise.

Amnesty International a dit espérer que le Nobel encouragerait M. Abiy à "plus de réformes" pour les droits humains.

Deuxième pays le plus peuplé d'Afrique avec quelque 110 millions d'habitants, l'Ethiopie languit toujours à la 128e place dans "l'indice de démocratie" 2018 de l'hebdomadaire britannique The Economist.

L'agenda réformateur du Premier ministre lui a attiré de solides inimitiés au sein de la vieille garde de l'ancien régime, dont il est pourtant un pur produit. M. Abiy a déjà été victime d'au moins une tentative d'assassinat depuis son arrivée au pouvoir.

Le Nobel, qui consiste en un diplôme, une médaille d'or et un chèque de 9 millions de couronnes suédoises (environ 830.000 euros), sera remis à Oslo le 10 décembre.