Des opérations pour débloquer un porte-conteneurs échoué dans le Canal de Suez se déroulaient mercredi sur cette route commerciale, l'une des plus fréquentées du monde, où attendent des dizaines de navires, selon les autorités.

L'amiral Ossama Rabie, président de l'Autorité égyptienne du Canal de Suez (SCA), a précisé dans un communiqué mercredi matin que les "unités de sauvetage et remorqueurs de l'Autorité poursuiv(ai)ent leurs efforts" pour débloquer l'Ever Given, navire de 400 mètres de longueur battant pavillon panaméen.

Huit remorqueurs ont été dépêchés sur place pour aider à remettre le géant des mers à flots.

Le navire de plus de 220.000 tonnes, qui se rendait à Rotterdam en provenance d'Asie, est à l'arrêt après avoir été déporté par une rafale de vent, alors qu'il venait de franchir l'entrée sud du canal à Suez, selon le site Vesselfinder.

Selon la SCA, l'incident serait dû à un vent de sable, phénomène courant en Egypte en cette période de l'année, qui aurait créé un problème de visibilité.

- Manque de visibilité -

L'échouement "est dû principalement au manque de visibilité en raison des conditions météorologiques, alors que les vents ont atteint 40 noeuds (74 km/h, NDLR), ce qui a affecté le contrôle du navire qui s'est échoué", a précisé la SCA dans un communiqué.

"Le porte-conteneurs s'est échoué accidentellement, probablement après avoir été frappé par une rafale de vent", avait déclaré un peu plus tôt dans la matinée à l'AFP la compagnie Evergreen Marine Corp, qui opère le navire.

Julianne Cona, une utilisatrice d'Instagram, a posté une photo du porte-conteneurs depuis le Maersk Denver, bloqué derrière l'Ever Given.

A la suite de l'incident, des dizaines de navires attentaient de pouvoir emprunter le canal, selon une source maritime.

Selon des sources maritimes, trente navires ont été immobilisés à l'entrée nord du Canal et trois autres à l'entrée sud.

Parallèlement, les autorités ont annoncé que le tronçon historique du canal, situé dans la partie centrale de la voie d'eau, a été rouvert dans les deux sens de navigation. Il n'était toutefois pas précisé à ce stade en quoi cela allait aider à résorber la perturbation créée par l'Ever Given.

Un tel retard peu avoir des conséquences sur l'écoulement du trafic maritime sur une voie de navigation qui concentre environ 10% du commerce maritime international, selon des experts.

"Le passage dans Suez est toujours pris en compte et, quand il y a un gros incident comme celui-là, ça crée du retard et un effet domino derrière", a expliqué à l'AFP Camille Egloff, spécialiste transport maritime du Boston Consulting Group, basée à Athènes.

Elle a précisé que le retard n'était qu'une "question d'heures" car "on est dans un environnement hyper contrôlé", mais il devrait avoir un coût "parce que ça bloque le trafic derrière".

- Source de revenus -

Répondant à une politique de grands travaux, un nouveau tronçon creusé en 2014 et 2015 a facilité le croisement des convois et diminué le temps de transit des navires.

Près de 19.000 navires ont emprunté le Canal de Suez en 2020, selon la SCA.

Ce canal est une source essentielle de revenus pour l'Egypte, à laquelle il a rapporté 5,61 milliards de dollars (4,74 milliards d'euros) en 2020.

Le président égyptien Abdel Fattah al-Sissi avait annoncé en 2015 un projet de développement du canal visant à réduire les temps d'attente et à doubler le nombre des navires l'utilisant d'ici 2023.

Les autorités annoncent régulièrement de nouveaux records de tonnage. En août 2019, 6,1 millions de tonnes y ont transité en une journée.

Conçu à l'initiative de Ferdinand de Lesseps, entrepreneur et diplomate français, le projet colossal visant à relier mers Rouge et Méditerranée a nécessité dix ans de travaux (1859-1869), auxquels ont participé un million d'Egyptiens, selon les autorités d'aujourd'hui.

Des dizaines de milliers d'entre eux sont morts au cours de ce chantier titanesque, estiment les experts.

Long de 164 kilomètres, le Canal de Suez n'est "pas l'apanage d'une nation: (...) il appartient à une aspiration de l'humanité", lançait en 1864 Ferdinand de Lesseps, quelque 4.000 ans après les premiers projets de canal des Pharaons.

Trait d'union maritime entre l'Europe et l'Asie, cette voie a permis de ne plus avoir à contourner un autre continent, l'Afrique, via le redoutable Cap de Bonne-Espérance. Mais elle a aussi connu plusieurs guerres et des années d'inactivité.

Cette histoire a été marquée tout particulièrement par l'année charnière 1956: le 26 juillet, Gamal Abdel Nasser, tout juste élu président, a nationalisé le Canal de Suez.