Le gouvernement italien doit adopter mercredi un nouveau train de mesures pour contrer l'épidémie de coronavirus, parmi lesquelles la probable fermeture de toutes les écoles et universités ainsi que la tenue des matches de foot à huis clos.

Une décision sur les écoles sera prise "dans les prochaines heures", a annoncé en début d'après-midi la ministre de l'Education, Lucia Azzolina, peu après que plusieurs agences italiennes ont annoncé que la décision avait déjà été prise.

"Aucune décision sur la fermeture des écoles n'a été prise, nous avons demandé un avis plus approfondi au comité technico-scientifique, la décision sera prise dans les prochaines heures", a rectifié devant la presse la ministre, sortie momentanément d'une réunion du gouvernement pour apporter ces précisions.

Le conseil des ministres est entièrement dédié à la crise du coronavirus, alors que l'Italie est le troisième pays le plus touché au monde après la Chine et la Corée du Sud: 79 personnes contaminées sont mortes dans le pays, qui compte au total 2.502 cas, selon le dernier décompte publié mardi.

Selon le quotidien Il Corriere della Sera, la décision de fermer écoles et universités à partir de jeudi et jusqu'à mi-mars "a déjà été prise, mais ne sera annoncée qu'après le dernier feu vert du comité scientifique".

Si la Lombardie (la région de Milan), l'Emilie-Romagne et la Vénétie (autour de Venise) sont les trois régions les plus touchées, la quasi-totalité des 21 régions italiennes ont recensé des cas de contagion, excepté pour le moment le Val D'Aoste, frontalier de la France.

- Tout le territoire -

Ces mesures, réunies dans un décret et valables pour un mois, devraient concerner tout le territoire national, et non plus une zone limitée dans le Nord du pays, où sont concentrés l'essentiel des cas.

Selon les médias, le projet de décret recommande de respecter une distance de sécurité d'au moins un mètre entre les personnes, d'éviter poignées de mains et bises, et de jouer les matches de foot à huis clos.

Les supporteurs n'auront pas non plus accès aux entraînements des équipes. Les mesures affectant le football, adoptées pour un mois, pourront être révisées au bout de deux semaines.

Le décret prévoit aussi d'éviter au maximum rassemblements et foules. C'est pourquoi tous les salons, conférences et congrès devraient être reportés, en particulier dans le secteur de la santé, de manière à libérer au maximum le personnel sanitaire.

Il sera aussi conseillé à toutes les personnes âgées de plus de 75 ans de rester chez elles et de ne pas fréquenter de lieux publics. Ce conseil est étendu aux personnes de plus de 65 ans présentant des pathologies susceptibles de s'aggraver au contact du coronavirus.

L'essentiel des morts italiens étaient des personnes âgées - en moyenne des octogénaires et nonagénaires - ou atteintes de pathologies antérieures.

Outre la distance de sécurité à respecter entre les personnes, il sera recommandé d'"éternuer et tousser dans un mouchoir en évitant le contact des mains avec les sécrétions respiratoires" et d'"éviter les échanges de bouteilles et verres, en particulier durant les activités sportives".

Selon la ministre de l'Education, le conseil des ministres a également "discuté de mesures économiques".

L'économie italienne, déjà anémique, est affectée par l'épidémie, en particulier le secteur du tourisme qui représente 13% du PIB. L'association professionnelle Confturismo-Confcommercio (tourisme et commerce) prévoit ainsi 31,6 millions de touristes en moins pour la période allant du 1er mars au 31 mai, soit une perte de 7,4 milliards d'euros.