La France accélère les préparatifs dans la perspective d'un pic de l'épidémie due au coronavirus, attendu dans les "semaines qui viennent", et renforce encore la protection des personnes âgées - au risque de les isoler.

Face à cette crise, qu'il a qualifiée "d'exceptionnelle", Emmanuel Macron fera une déclaration télévisée jeudi soir à 20H00, à trois jours du premier tour des municipales.

"Le plus dur est devant nous", a prévenu mercredi matin le professeur Jean-François Delfraissy, président du comité national d'éthique. Pour ce spécialiste des maladies infectieuses, "la question essentielle pour les semaines qui viennent (sera) le pourcentage et le nombre de formes graves" nécessitant une prise en charge notamment en réanimation.

"La stratégie française est d'éviter le schéma italien, confronté à un pic de formes graves sans l'avoir anticipé" a-t-il ajouté sur France Inter, assurant que "la préparation est en train de se faire".

Le dernier bilan publié mardi soir rapportait 33 décès sur les 1.784 cas confirmés, dont 86 malades en réanimation.

Pour les municipales, le ministre de la Santé Olivier Véran a rappelé que du gel hydroalcoolique serait mis à disposition "à l'entrée et à la sortie" des bureaux de vote et que "les électeurs pourront apporter "leur propre stylo" pour émarger.

- grand nettoyage -

Certaines communes ont déjà "décidé de procéder à un grand nettoyage des bureaux de vote avant l'élection". "Nous ferons en sorte que ce soit aussi le cas après, partout où c'est nécessaire", a assuré le ministre, en visite dans une école francilienne où il a montré aux enfants comment bien se laver les mains.

L'Elysée a renforcé les mesures de protection autour du Président et de ses collaborateurs, limitant visites et réunions. Cependant aucun membre du personnel n'a été testé positif, après une fausse alerte concernant le directeur de cabinet du président, Patrick Strzoda. Seul le ministre de la Culture, Franck Riester, est contaminé.

Si "80 à 85 % des formes restent bénignes, il reste de nombreuses incertitudes scientifiques sur ce virus", a remarqué le Pr Salomon: "Ce n'est pas une grippette, il peut donner des formes graves sur des personnes pas si âgées que ça".

Le gouvernement a décidé de renforcer la protection des anciens en interdisant toute visite aux Ehpad et dans les unités de soin longue durée.

"En les protégeant, on évite des formes graves, ce qui va être important pour que le système de santé ne soit pas trop embouteillé" a justifié le Pr Delfraissy qui relève que "la mortalité globale de 1% est nettement supérieure, autour de 12%, pour les personnes âgées de 80 ou 90 ans".

Mais sur Facebook, le professeur Gilles Deray, chef du service néphrologie à la Pitié-Salpêtrière, se dit surtout "inquiet pour nos anciens, déjà seuls, qu’il ne faut plus ni voir ni toucher de peur de les tuer: ils mourront plus vite mais de solitude".

Les autorités font appel aux volontaires de la réserve sanitaire, pour renforcer les personnels de santé, "y compris des étudiants en médecine". L'Ordre des médecins et celui des infirmiers a convié ses adhérents à la mobilisation, notamment les professionnels en retraite depuis moins de cinq ans.

Environ 1.000 tests de dépistage du coronavirus sont pratiqués chaque jour, selon le ministère de la Santé et pour augmenter les capacités, les laboratoires de ville sont autorisés à les pratiquer.

Outre la fermeture des écoles dans les régions les plus touchées pour deux semaines, tous les rassemblements de plus de 1.000 personnes sont interdits en France jusqu'au 15 avril, en plein air comme en milieu clos.

-"Pas un chat" -

A l'image du match de Ligue des champions PSG-Dortmund, disputé sans public mercredi soir, quelque 450 manifestations sportives de niveau national seront concernées par des mesures de restrictions, selon le ministère des Sports.

La finale de la Coupe de la Ligue entre le Paris SG et Lyon, prévue le 4 avril au Stade de France, a été reportée en mai.

Le festival de Cannes reste "raisonnablement optimiste", mais n'exclut pas une annulation de sa 73e édition (12-23 mai), avoue son président Pierre Lescure au Figaro. Le maire de Bourges, Pascal Blanc, veut aussi y croire, sur Twitter: "Je me battrai jusqu'au bout pour que +notre+ Printemps se déroule cette année" -l'événement est prévu du 21 au 26 avril.

Car le monde des spectacles et de la musique craint l'étranglement: pour l’association Tous pour la musique, représentant une trentaine d’organisations de la filière musicale, les restrictions "portent un coup de frein extrêmement brutal (aux) activités, à l’aube de la période la plus dynamique sur tous les territoires".

Dans les localités touchées par le virus, comme à La Balme en Haute-Savoie, l'un des premiers foyers de contamination en France, c'est la déprime: "On n'a que des annulations. Il n'y a pas un chat", soupire la gérante d'un hôtel qui a mis son personnel au chômage technique.