Le nouveau coronavirus a sévi de plus belle mardi en Italie, dont toute la population est désormais appelée à rester cloîtrée, y faisant un record de 168 morts supplémentaires en 24 heures, alors que l'amélioration est sensible en Chine.

Plus de 1.100 personnes ont succombé à la maladie hors de Chine continentale, où le Covid-19 est apparu en décembre et où plus de 3.100 personnes ont péri (plus de 60.000 des 80.000 porteurs du virus détectés y ont toutefois guéri), selon un comptage réalisé par l'AFP à partir de chiffres officiels.

A l'extérieur des frontières chinoises, l'épidémie poursuivait son inexorable avancée, se rapprochant d'une pandémie, selon l'Organisation mondiale de la santé: augmentation significative du nombre des victimes dans plusieurs pays tels, outre l'Italie, l'Iran (plus de 8.000 cas, près de 300 morts) et l'Espagne (plus de 1.600 cas), premier décès au Maroc, au Liban et au Panama, première personne atteinte signalée en République démocratique du Congo, au Burkina Faso, en Mongolie, en Turquie, et deux cas en Bolivie...

Au total, plus de 117.000 cas de contamination, dont 36.000 environ hors de Chine, ont été recensés dans plus de 100 pays et territoires, selon le dernier bilan établi par l'AFP.

Sans compter que "les écoles sont fermées dans 15 pays, affectant 363 millions" de jeunes, s'est alarmée l'Unesco. La Grèce a annoncé à son tour mardi que tous les établissements scolaires garderaient portes closes, comme en Italie et en République tchèque, tandis qu'une série d'universités américaines généralisaient les cours en ligne.

Au lendemain d'un spectaculaire plongeon sous l'action conjuguée de l'épidémie et d'un krach pétrolier, les Bourses sont reparties à la baisse en Europe, à contre-courant du timide rebond observé auparavant en Asie.

La présidente de la Commission européenne Ursula von der Leyen a assuré mardi qu'elle allait utiliser "tous les instruments à disposition" pour soutenir les économies affectées par le coronavirus, à l'issue d'une visioconférence avec les dirigeants des 27 pays membres.

A New York, l'indice vedette de Wall Street, le Dow Jones, a rebondi de 4,88% dans l'attente de mesures de soutien aux entreprises et aux ménages promises par le président américain Donald Trump.

- Mesures "audacieuses" -

La politique en Italie: "Je reste chez moi", a résumé le chef du gouvernement Giuseppe Conte, qui a étendu par décret à toute la péninsule le dispositif confinant depuis dimanche, dans les régions du nord, un quart de la population.

Ce pays, membre du G7, est devenu le premier à généraliser des mesures aussi draconiennes, qualifiées d'"audacieuses" par l'Union européenne, afin de tenter d'enrayer la progression du coronavirus, qui y a déjà fait plus de 600 morts sur plus de 10.100 cas détectés.

Car si la Chine a elle aussi placé de facto en quarantaine plus de 50 millions de personnes à leur domicile, c'est dans la seule province du Hubei et pas sur l'ensemble de son territoire.

Tous les Italiens doivent "éviter les déplacements", sauf pour aller travailler, se ravitailler ou pour des soins médicaux. La basilique et la place Saint-Pierre du Vatican sont fermées aux touristes jusqu'au 3 avril.

Dès lundi soir, à Rome ou à Naples, des supermarchés ont été pris d'assaut, en particulier pour les produits essentiels, tels les pâtes et le papier hygiénique. "Comme en temps de guerre", a commenté un vendeur.

L'Italie se trouve de plus en plus coupée du monde, l'Autriche exigeant des voyageurs en provenance de la péninsule la présentation d'un certificat médical, tandis que la Slovénie décidait de fermer sa frontière avec ce pays. De "mauvaises décisions", a déploré le président français Emmanuel Macron.

Participant à cet isolement, nombre de compagnies, de British Airways à Air France, en passant par l'irlandaise Ryanair et Air Canada, ainsi que l'Espagne, ont interrompu sur une période plus ou moins longue les liaisons aériennes avec les villes italiennes.

Le Chili a à son tour annoncé qu'il placerait en quarantaine les passagers en provenance d'Espagne et d'Italie pour tenter de freiner la propagation de l'épidémie.

- Amélioration en Chine -

L'heure est en revanche à l'assouplissement des dispositifs en Chine, où le président Xi Jinping a affirmé que la propagation du cronavirus était "pratiquement jugulée".

Il s'est d'ailleurs rendu pour la première fois à Wuhan, la capitale de la province du Hubei, le berceau du Covid-19, dont les autorités ont annoncé une levée partielle du confinement imposé aux habitants.

De fait, seules 19 nouvelles contaminations ont été enregistrées en 24 heures en Chine, un ralentissement spectaculaire par rapport aux centaines annoncées quotidiennement par Pékin en février.

En revanche, en France, le président Macron a expliqué que le pays en était "au tout début de cette épidémie", avec près de 1.800 cas et 33 décès, écartant, sans les exclure, des dispositifs aussi draconiens qu'en Italie. Au Royaume-Uni, une ministre déléguée à la Santé âgée de 62 ans a annoncé avoir été contaminée par le virus.

Peu de temps auparavant, on apprenait qu'aux Etats-Unis – où le nombre de contaminations a dépassé les 900 cas selon un bilan de l'AFP – la ville de New Rochelle, dans la banlieue de New York, allait être placée en confinement.

Plus d'une semaine après une décision similaire à son quartier général de Genève, l'ONU a suspendu les visites des touristes à son siège principal aux Etats-Unis et l'Organisation mondiale du commerce (OMC) toutes ses réunions.

Le président Trump a assuré qu'il était prêt à être testé pour le coronavirus, soulignant toutefois qu'il se sentait "très bien" et que son médecin n'en voyait pas l'utilité.

Les candidats démocrates à la présidentielle américaine Joe Biden et Bernie Sanders ont tous deux annulé leur meeting de campagne mardi en raison de l'épidémie. Et le célèbre festival californien de musique Coachella, prévu en avril, a été reporté à octobre.

Les autorités russes ont recommandé d'éviter les transports en commun aux heures de pointe, et ont interdit les rassemblements de plus de 5.000 personnes. A Berlin, les concerts ont été annulés jusqu'à la mi-avril.

Les grands rendez-vous sportifs sont particulièrement touchés avec des reports en cascade, à l'instar du Grand Prix moto des Amériques d'Austin au Texas, de celui des 24 Heures du Mans moto en France, et de l'ensemble des compétitions en Algérie.

Quant au match de préparation à l'Euro-2020 de football entre l'Allemagne et l'Italie, s'il sera bien joué à la date prévue du 31 mars à Nuremberg, il le sera à huis clos, tout comme France-Ukraine et France-Finlande (27 et 31 mars), et les rencontres du championnat de France d'ici au 15 avril.

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