Les femmes aussi ont droit aux pavés: Paris-Roubaix aura son équivalent féminin, le 25 octobre, en ouverture de la prestigieuse classique cycliste, dans une saison chamboulée par la pandémie de coronavirus.

La course, mise sur pied par ASO (Amaury Sport Organisation) également organisateur du Tour de France, est la grande nouveauté du calendrier 2020 revu après la cascade de reports et annulations provoquées par les différentes mesures étatiques liées au coronavirus.

Dans ce calendrier publié mardi par l'Union cycliste internationale (UCI), le Tour de France, programmé du 29 août au 20 septembre, aura lieu comme prévu avant les deux autres grands tours. Le Giro est affiché du 3 au 25 octobre (au lieu du mois de mai) et la Vuelta est repoussée de plus de deux mois, du 20 octobre au 8 novembre, soix six jours de chevauchement entre les épreuves italienne et espagnole.

Le WorldTour reprendra début août en Italie par les Strade Bianche suivies une semaine plus tard par Milan-Sanremo, le premier des monuments de la saison.

- L'Italie à la traîne -

L'UCI a précisé toutefois que ces dates "restent toutefois naturellement subordonnées à la levée, jusqu’à la fin de la saison, des restrictions instaurées par les autorités compétentes".

"Les restrictions sont du ressort de chaque gouvernement", a ajouté son président David Lappartient qui a annoncé la mise en place d'un guide contraignant pour les organisateurs.

Les autres classiques seront réparties dans la période courant entre le championnat du monde, le 27 septembre, et la fin du mois d'octobre. Dans un ordre modifié par rapport à la tradition puisque les "ardennaises" (Flèche Wallonne, Liège-Bastogne-Liège) précèderont cette fois les "flandriennes" (Tour des Flandres, Paris-Roubaix) avant la conclusion au Tour de Lombardie.

"Des compromis ont dû être faits", a reconnu le président de l'UCI en avouant que "le mois d'octobre a été le plus compliqué". Mais, a-t-il relevé, "trois fronts de courses, c'est possible, nous ont dit les équipes."

Le 25 octobre, Paris-Roubaix aura donc deux versions puisque les femmes emprunteront une partie du parcours avant les hommes. La "reine des classiques" rejoint ainsi plusieurs autres grandes classiques, notamment le Tour des Flandres (depuis 2004) et Liège-Bastogne-Liège (2017) qui ont déjà une déclinaison féminine.

Dans le cercle des "monuments", les plus grandes classiques par leur importance, leur kilométrage et leur histoire, seules les deux courses italiennes, Milan-Sanremo et le Tour de Lombardie, attendent d'avoir un pendant féminin. La première, baptisée Primavera rosa, avait tenté une expérience en 1999 avant d'y mettre un terme en 2005.

Chez ASO, "on a la volonté d'augmenter, pas à pas, le nombre d'épreuves féminines", a déclaré à l'AFP Christian Prudhomme, directeur du Tour de France. "On a toujours en tête ce que nous ont dit les cyclistes, Marianne Vos (multi-championne du monde) en premier: +Ce que vous pouvez nous offrir, c'est la médiatisation+".

- Vers un Tour féminin en 2022 -

"L'UCI indique très clairement la voie pour le cyclisme féminin", a estimé Christian Prudhomme en justifiant le délai pour mettre en place Paris-Roubaix féminin: "Ces dernières années, la course juniors avait lieu le matin. Cette fois, il n'y aura pas de course juniors. On saisit donc la possibilité."

Est-ce pour autant une expérience ? "Je ne vois pas pourquoi ce serait une expérience sans lendemain, le symbole est tellement fort", a répondu le directeur du Tour à propos des années suivantes. "Il faudra qu'on trouve une solution à l'avenir, qu'on s'adapte. Mais c'est inhérent à notre métier, cette année plus que jamais".

Les détails pratiques sur la course (lieu de départ, parcours précis) restent à définir. "Il y aura certains secteurs mythiques", a assuré toutefois Christian Prudhomme.

Par ailleurs, la Course by le Tour aura lieu à Nice, le 29 août, en ouverture du Tour de France.

Dans la marche vers une reconnaissance accrue du cyclisme féminin, le directeur du Tour s'est prononcé sur la possibilité de l'équivalent d'un Tour de France féminin: "Notre volonté est toujours la même. Nous avons entamé une réflexion sur une épreuve féminine qui aurait lieu après le Tour de France. Mais le calendrier a été considérablement bousculé, 2021 inclus puisqu'il y aura les JO. Ce serait dans la logique des choses de l'envisager pour 2022."