Les handballeuses françaises ont difficilement battu l'Espagne, jeudi soir à Herning (Danemark), 26 à 25, pour leur premier match du tour principal de l'Euro-2020 et viseront la qualification pour les demies dès vendredi (18h15) contre la Russie.

Face à l'Espagne, la France s'est fait une frayeur: après avoir compté jusqu'à sept buts d'avance en début de seconde période (19-12, 41e), les Bleues ont vu l'Espagne revenir à un but à l'entrée des dix dernières minutes (21-20) et ont tremblé jusqu'au bout.

"Ce n'était pas facile, on se fait rattraper sur la fin. Plus ça avance, et plus ce sera difficile. C'est bien d'avoir pris les deux points", a commenté la demi-centre Méline Nocandy.

Le scenario de la première période (16-10 à la pause) face aux Espagnoles, vice-championnes du monde 2019 mais affaiblies par l'absence de leur arrière gauche Alexandrina Barbosa (blessure à un genou), avait permis à Olivier Krumbholz, sélectionneur de l'équipe de France, de faire un peu tourner son effectif en préparation du choc contre la Russie, dès vendredi.

- "On n'a pas lâché" -

Le coeur de la seconde période a toutefois été bien plus brouillon, avec plusieurs pertes de balle. Une piqure de rappel, alors que la mécanique semblait extrêmement bien en place depuis trois matches.

"En première mi-temps, on était très bien en défense. En seconde période, on s'est laissées écraser. Mais ce que je retiens, c'est que l'on n'a pas lâché", a souligné l'arrière droite Alexandra Lacrabère, élue meilleure joueuse de la rencontre (5 buts sur 7 tirs), notamment en fin de rencontre.

Les parades d'Amandine Leynaud (huit) ont une nouvelle fois été extrêmement précieuses pour conserver l'avance. Comme lors de deux de leurs trois derniers matches officiels contre les "Guerreras" (victoires avec un but d'écart aux JO-2016 et à l'Euro-2016), les Françaises se sont imposées avec le plus petit écart. Lors de la troisième rencontre (Mondial-2017), les deux équipes s'étaient neutralisées.

Le calendrier concocté par les organisateurs oblige les deux meilleures équipes de cette partie du tournoi à Herning (trois victoires au premier tour et une victoire au tour principal) à remonter sur le terrain en l'espace de 24 heures, décision que le sélectionneur espagnol de la Russie Ambros Martin a encore critiqué jeudi soir.

"S'ils veulent du beau handball, ils ne peuvent pas faire ça", a-t-il pesté, craignant pour la santé des joueuses. Les Français avaient tenté, en vain, de faire décaler la rencontre à dimanche après-midi.

Le sélectionneur de la Russie a passé la soirée dans la salle à Herning en prenant des notes, tandis qu'Olivier Krumbholz a pu voir la fin du match des Russes, difficilement remporté contre le Monténégro (24-23).