Le procès du policier blanc accusé d'avoir tué George Floyd entre dans le dur lundi à Minneapolis, sous haute tension, près d'un an après la mort de cet Afro-Américain qui a entraîné une vague historique de colère contre le racisme aux Etats-Unis et dans le monde.

Derek Chauvin, 45 ans dont 19 au service de la police de Minneapolis, est inculpé de meurtre et d'homicide involontaire. Le 25 mai 2020, il était resté agenouillé pendant près de neuf minutes sur le cou du quadragénaire noir, plaqué au sol et menotté.

Le calvaire de George Floyd a été filmé et mis en ligne par une passante. Les images ont fait le tour du monde et fait descendre des foules dans les rues de New York, Seattle, Paris ou Sydney pour dénoncer le racisme et les violences policières envers les minorités.

"Comment pouvez-vous regarder cette vidéo et dire que Derek Chauvin n'a pas commis un acte criminel qui a tué George Floyd", a affirmé dimanche devant la presse Ben Crump, l'avocat de la famille Floyd, dénonçant "une exécution commise en plein jour".

C'est un célèbre avocat afro-américain de cette grande ville du nord des Etats-Unis, Jerry Blackwell, qui doit s'exprimer pour l'accusation à partir de 09H00 locales (14H00 GMT), dans un bâtiment public transformé en camp retranché pour ce procès exceptionnel qui doit durer trois ou quatre semaines.

Les autorités ont lancé un appel au calme et aux "manifestations pacifiques" pendant la durée du procès, alors que des manifestants doivent se retrouver devant le tribunal lundi matin.

Les procureurs vont tenter de démontrer que Derek Chauvin, qui comparaît libre, a manifesté du mépris pour la vie de George Floyd, en maintenant sa pression bien que celui-ci ait dit à vingt reprises "je ne peux pas respirer", qu'il se soit évanoui, et que son pouls ait finalement disparu.

Me Eric Nelson, l'avocat de Derek Chauvin qui plaide non coupable, va au contraire assurer que le policier s'est contenté de suivre des procédures autorisées pour maîtriser un suspect récalcitrant et qu'il n'est pas responsable de la mort de George Floyd.

- Réformes en profondeur -

Le quadragénaire, qui souffrait de problèmes de santé, aurait selon Me Nelson succombé à une overdose au fentanyl, un puissant opiacé dont des traces ont été retrouvées à l'autopsie.

"Ce qui a tué George Floyd c'est une overdose de force excessive", a répondu dimanche Ben Crump.

Epidémie oblige, le procès se déroule sans public mais les audiences sont retransmises en direct et de nombreux Américains devraient les suivre.

Le verdict est attendu fin avril ou début mai. Les douze jurés devront se prononcer à l'unanimité, sinon le procès sera considéré comme nul. Ce scénario, ou un acquittement, pourraient déclencher de nouvelles émeutes à Minneapolis qui s'est déjà embrasée fin mai.

"Nous prions pour que justice soit faite pour George Floyd en tenant Derek Chauvin responsable pénalement et que cela crée un nouveau précédent aux Etats-Unis", a lancé Ben Crump.

Les poursuites contre des policiers pour des violences commises dans l'exercice de leurs fonctions sont en effet très rares et les condamnations encore plus.

La mairie de Minneapolis, qui a décidé de réformer les services de police en profondeur, a accepté mi-mars de verser 27 millions de dollars de dédommagements à la famille de George Floyd pour mettre un terme à sa plainte au civil.

"J'ai un immense vide dans le coeur, il ne peut pas être rempli, aucun somme d'argent ne le pourra. Nous voulons une condamnation", a affirmé dimanche le frère de George Floyd, Philonise.

L'avocat de Derek Chauvin a critiqué cet accord, qui pourrait selon lui influencer les jurés.

Toujours à cause du Covid, les trois autres policiers impliqués dans le drame, Alexander Kueng, Thomas Lane, et Tou Thao, seront jugés en août pour "complicité de meurtre".