Le symbole des confédérés sur le drapeau du Mississippi a rejoint mardi les livres d'histoire avec la signature par le gouverneur d'une loi enlevant ce rappel de la période de l'esclavage de l'étendard de l'Etat.

Avec son emblème - fond rouge, croix bleue en diagonale avec de petites étoiles blanches - qui représentait les Etats du Sud, opposés à l'abolition de l'esclavage, lors de la guerre de Sécession (1861-1865) le Mississippi était le seul Etat à porter encore le symbole sudiste sur son drapeau. La Géorgie, au long passé ségrégationniste, avait abandonné ce symbole en 2003.

"Ceci n'est pas un geste politique, c'est une occasion solennelle de se réunir en tant que famille du Mississippi, de se réconcilier et d'avancer", a déclaré le gouverneur Tate Reeves, avant de signer cette loi.

Perçu par beaucoup comme raciste, le drapeau fait partie, comme les statues des généraux confédérés ou de responsables esclavagistes, des emblèmes remis en question dans le cadre des grandes manifestations antiracistes qui secouent l'Amérique depuis un mois.

Les citoyens du Mississippi, dont près de 40% d'entre eux sont Afro-Américains, devront se prononcer sur le nouveau drapeau en novembre. S'ils le rejettent, l'Etat n'aura pas de drapeau tant qu'un nouveau dessin n'aura pas été approuvé.