Des millions d'habitants du nord de l'Italie vont bientôt être placés en quarantaine pour endiguer l'épidémie de coronavirus qui s'y étend et touche plus de 100.000 personnes dans le monde entier, l'Amérique latine déplorant son premier mort.

Prenant une mesure inédite qui s'apparente à celle mise en place dans la province chinoise du Hubei d'où l'épidémie est partie en décembre, l'Italie s'apprête à confiner dans les prochaines heures toute la Lombardie, dont la capitale économique du pays Milan, ainsi que la région de Venise, rapportent samedi soir plusieurs médias locaux.

Cette décision draconienne, prise dans le pays d'Europe le plus durement touché par l'épidémie, devrait entrer en vigueur "dans les prochaines heures", selon Il Corriere della sera, le grand quotidien milanais.

Autre mesure symbolique, la Vatican a annoncé samedi que le pape François fera sa prière dominicale en vidéo, et non en public.

La propagation accélérée du virus est jugée "très préoccupante" par l'Organisation mondiale de la santé (OMS): au total, 94 pays sont désormais touchés par le Covid-19, qui a fait plus de 3.500 morts à travers le globe.

L'Amérique latine déplore samedi son premier décès, un homme de 64 ans, mort à Buenos Aires en Argentine. L'île de Malte et le Paraguay ont annoncé une première contamination. L'archipel des Maldives a détecté ses deux premiers cas parmi le personnel d'un hôtel de luxe sur une île à 150 km de la capitale Malé, et la Bulgarie a elle aussi recensés deux premiers cas.

En Italie, plus 1.247 cas ont été recensés au cours des dernières 24 heures ainsi que 36 nouveaux décès, portant le nombre de morts à 233. Le gouvernement italien a décidé l'envoi de 20.000 renforts dans ses hôpitaux, ce qui permettra de porter de 5.000 à 7.500 le nombre de lits en soins intensifs.

- Etat d'urgence -

Cinquième pays le plus touché, la France compte désormais 16 morts et 949 cas, cinq décès supplémentaires ayant été annoncés samedi soir.

La Chine a annoncé samedi 28 nouveaux décès, portant le bilan total à 3.070 morts dans le pays.

Dans le même temps, le nombre de contaminations confirmées en Corée du Sud a dépassé les 7.000 samedi, ce qui en fait le pays le plus touché en-dehors de Chine. Suit l'Iran, où 21 nouveaux décès et 1.076 infections au cours des dernières 24 heures ont été recensés, portant le total à 145 morts et 5.823 contaminations.

Aux Etats-Unis, l'expansion de l'épidémie inquiète: le virus a été détecté sur 21 personnes à bord du Grand Princess, un navire de croisière maintenu au large de la Californie, après la découverte de symptômes chez certains de ses 3.533 passagers et membres d'équipage, selon le vice-président américain, Mike Pence.

Deux personnes sont par ailleurs mortes du coronavirus en Floride, les premières victimes américaines en dehors de la côte ouest, ont annoncé les autorités sanitaires de cet Etat du sud-est des Etats-Unis.

Sur la côte Est, l'état de New York a décrété l'état d'urgence, pour accélérer la lutte contre la maladie.

- Effondrement des exportations chinoises -

En Chine, une trentaine de personnes étaient samedi soir bloquées sous les décombres d'un hôtel réquisitionné comme lieu de quarantaine et qui s'est effondré dans la province du Fujian, dans l'Est du pays.

La propagation du virus a été en partie contenue dans la province du Hubei, épicentre de l'épidémie, grâce à la mise en quarantaine de quelque 56 millions de personnes depuis fin janvier.

Les inquiétudes sur l'impact économique de l'épidémie en Chine, où l'activité reste en grande partie paralysée, ont été aiguisées samedi par l'annonce d'un effondrement de 17,2% sur un an des exportations du pays en janvier et février.

De quoi attiser les préoccupations sur la croissance mondiale, dont le géant asiatique est un moteur crucial.

- Evénements annulés -

Reflet de l'inquiétude des autorités, événements sportifs et rassemblements continuent cependant de faire l'objet d'annulation ou report : le marathon de Barcelone prévu le 15 mars se tiendra finalement 25 octobre. La Hongrie a annulé la célébration de la fête nationale, prévue le 15 mars à Budapest.

Au Canada, les mondiaux féminins de hockey sur glace, qui devaient se dérouler du 31 mars au 10 avril, ont été annulés.

En Arabie saoudite a contrario, Ryad a décidé de rouvrir l'esplanade entourant la Kaaba, lieu le plus saint de l'islam situé au cœur de la Grande mosquée de La Mecque.

De leur côté 13 pays ont fermé leurs établissements scolaires: 300 millions d'élèves dans le monde sont privés d'école pour plusieurs semaines.

Nombre de pays prennent des mesures d'interdiction de territoire ou de quarantaine pour des voyageurs provenant de pays touchés. Au moins 36 pays ont déjà imposé une interdiction totale d'entrée aux personnes arrivant de Corée du Sud, selon Séoul, et 22 autres ont pris des mesures de quarantaine.

La Russie a également fermé ses frontières aux voyageurs venant d'Iran.

A Bethléem, principale ville touristique dans les Territoires palestiniens, les autorités ont empêché l'entrée et la sortie de touristes après la découverte de 16 cas de coronavirus en Cisjordanie, où l'état d'urgence sanitaire a été déclaré.

Dans le monde, les populations se ruent sur les masques, désinfectants, gants ou combinaisons, seuls remparts connus contre le virus.