L'ouragan Eta a commencé à dévaster mardi la côte caraïbe du nord de l'Amérique centrale, au Nicaragua et au Honduras tout proche, avec des vents de 230 km/h et des pluies torrentielles, faisant au moins un mort et provoquant des inondations.

Les pluies du cyclone ont fait une première victime au Honduras, une adolescente âgée de 13 ans, morte dans l'effondrement de sa maison.

L'ouragan, qui se déplaçait lentement sur la mer des Caraïbes, a eu le temps dimanche et lundi de se renforcer dans ses eaux chaudes. Désormais de catégorie 4, il a touché terre vers 06H00 locales (12H00 GMT) près de Bilwi, la ville principale de la côte nord du Nicaragua, également connue sous le nom de Puerto Cabezas.

Des toits de tôle de maisons de cette région pauvre, où vivent quelque 100.000 personnes, majoritairement des indigènes, ont été facilement emportés par l'ouragan, a raconté à l'AFP le chef miskito Kevin Lackwood de la communauté de Prinzapolka, sur la côte, où les hommes sont restés pour garder les maisons évacuées par les femmes et les enfants. Des arbres ont également été arrachés.

Les habitants ont subi durant une dizaine d'heures les affres de l'approche du cyclone : "Nous avons passé toute la nuit avec de fortes rafales de vent accompagnées de pluies", a confié à l'AFP Kenny Lisby, directeur de Radio Caribe, une radio locale, pour qui "il y a sans doute pas mal de dégâts".

"Les maisons (de la région) sont très vulnérables : ce sont des maisons de bois doublées avec du plastique", explique Kevin Gonzalez, un membre d'une brigade de secouristes volontaires.

Les autorités, qui ont acheminé sur zone 88 tonnes de vivres, n'avaient pas fait état de morts mardi en milieu de matinée.

- Inondations soudaines -

Deux avions de l'armée de l'air ont convoyé sur place dimanche et lundi des militaires et de l'équipement médical.

Les autorités nicaraguayennes ont indiqué avoir pu évacuer 6.000 familles des îlots au large de la côte et des zones côtières les plus exposées au cyclone et aux inondations.

Les pluies d'Eta ont commencé aussi à frapper durement le Honduras voisin. L'adolescente âgée de 13 ans est morte dans les décombres d'une maison de San Pedro Sula (nord), qui s'est effondrée dans un quartier inondé d'où 400 personnes ont été évacuées.

Des pluies diluviennes s'abattaient mardi sur les ports de La Ceiba et de Tela, sur la côte du Honduras (nord). Plus d'une centaine de personnes ont été évacuées après que les rivières en crue Lean et La Masica sont sorties de leurs lits.

Les inondations menacent également le département de Gracias a Dios (est), habité par des indiens miskitos.

Eta est "extrêmement dangereux" et devrait provoquer "des entrées de mer, des vents catastrophiques, des inondations soudaines et des glissements de terrain" au Nicaragua, au Honduras et au Salvador, avait averti dès lundi le centre américain de surveillance des ouragans (NHC).

Le NHC prévoit que "le centre d'Eta va pénétrer dans les terres sur le nord du Nicaragua jusqu'à mercredi matin, pour ensuite se diriger vers le centre du Honduras".