Répudié chez les Bleus, adulé en Espagne: l'attaquant-star Karim Benzema enchaîne les buts et les titres au Real Madrid... mais est mal aimé en France, où son image de mauvais garçon, renforcée par "l'affaire de la sextape", l'a écarté de la sélection.

Renvoyé jeudi devant le tribunal correctionnel de Versailles dans ce dossier qui l'oppose à son ancien équipier en équipe de France Mathieu Valbuena, Karim Benzema (33 ans) est rattrapé par la justice à l'heure où il semble le plus épanoui dans sa carrière de footballeur, avec un troisième titre en championnat d'Espagne glané en juillet sous les ordres de sa figure tutélaire, Zinédine Zidane.

"Pour moi, c'est le meilleur" avant-centre français de l'histoire, a même jugé Zidane en décembre. "Il le prouve, il joue au Real Madrid depuis très longtemps, il compte plus de 500 matches, tous les buts... Au final, son palmarès, tout ce qu'il a accompli ici parle pour lui."

Depuis son arrivée en 2009, il a inscrit plus de 250 buts pour le club espagnol, ce qui en fait le cinquième meilleur buteur de son histoire. Il a aussi été sacré meilleur joueur du Championnat d'Espagne en 2020, devenant l'atout offensif majeur du Real après le départ en 2018 de la superstar Cristiano Ronaldo.

"Il a fait à mon avis la meilleure saison de sa carrière" en 2019-2020, a convenu le président de la Fédération française de football (FFF), Noël Le Graët, le 23 juillet dans un entretien à RMC Sport.

C'est pourtant ce même Le Graët qui avait assuré en novembre 2019 que "l'aventure France" de Benzema était définitivement terminée, alors que l'attaquant n'est plus apparu en Bleu depuis octobre 2015 et l'éclatement de cette affaire dite de la "sextape".

- Quartier populaire -

Malgré une technique léchée, un style de jeu altruiste et une armoire à trophées bien remplie (quatre championnats de France avec Lyon, trois championnats d'Espagne et quatre Ligues des champions avec le Real...), "KB9" peine à se défaire d'une image de tête brûlée, coincé entre sa collection de bolides et de vêtements de luxe, et ses mauvaises fréquentations.

Car c'est sa fidélité à son ami d'enfance du quartier populaire de Bron (banlieue de Lyon), Karim Zenati, qui lui vaut ses ennuis dans "l'affaire de la sextape".

Depuis sa garde à vue qui avait fait l'effet d'une bombe en 2015, Karim Benzema est soupçonné d'être impliqué dans une tentative de chantage de son coéquipier Mathieu Valbuena à propos d'une vidéo à caractère sexuel. Suspecté d'avoir demandé à Benzema de convaincre Valbuena de payer, Zenati a lui aussi été renvoyé devant le tribunal.

Loin de son habituel silence médiatique et de l'image de bon père de famille rangé qu'il essaie de distiller à longueur de "stories" sur les réseaux sociaux, Benzema déchaîne les passions en France, malgré le soutien de certaines personnalités comme le comédien Jamel Debbouze.

Après avoir été écarté de l'Euro-2016 à domicile en raison de sa situation judiciaire, l'attaquant avait fustigé dans une interview au quotidien espagnol Marca le sélectionneur Didier Deschamps, coupable à ses yeux d'avoir "cédé sous la pression d'une partie raciste de la France".

Cela lui vaudra les foudres de "DD", dont la résidence bretonne a été vandalisée par un tag le traitant de "raciste". Mais un autre loup solitaire du football français comme Eric Cantona apportera son soutien à Benzema, empêtré dans le pire scandale extra-sportif d'une carrière déjà émaillée de sorties de route.

- Zidane, son "grand frère" -

Auparavant, avec Franck Ribéry, l'attaquant formé à Lyon avait été associé à "l'affaire Zahia". Renvoyé devant le tribunal correctionnel pour "sollicitation de prostituée mineure", il est toutefois relaxé en janvier 2014, comme Ribéry.

En juillet 2014, son agent d'alors, Karim Djaziri, accompagné de Zenati, avait été accusé par le quotidien L'Equipe d'avoir "agressé" certains de ses journalistes à Ribeirao Preto, camp de base des Bleus au Mondial au Brésil. Benzema a également eu des ennuis pour des excès de vitesse dans la capitale espagnole.

Cela n'a pas empêché l'avant-centre de faire son nid en Espagne, au sein de l'exigeant Real, et de mûrir grâce à Zidane, qu'il a souvent qualifié de "grand frère" et qui l'a toujours défendu.

"Footballistiquement, il est simplement le meilleur. Donc oui, il a sa place en équipe de France", avait soutenu "Zizou" le 8 novembre 2019... sans pouvoir influer sur la carrière internationale tronquée de son protégé.