Une nouvelle manifestation contre l'arrestation d'un gouverneur régional russe, accusé de meurtres, a réuni samedi des milliers de personnes à Khabarovsk, le mouvement de protestation ne s'affaiblissant pas dans cette ville de l'Extrême-Orient depuis une semaine.

Sergueï Fourgal, gouverneur de la région de Khabarovsk et membre du parti nationaliste LDPR, a été arrêté le 9 juillet pour des accusations de meurtres remontant à plus de 15 ans, qu'il rejette.

Ses partisans voient dans cette affaire une tentative de neutraliser un adversaire du parti au pouvoir Russie Unie. L'arrestation de M. Fourgal a provoqué d'importantes manifestations de protestation à Khabarovsk, une ville de 600.000 habitants située à 6.100 km à l'est de la capitale russe.

Si à Moscou plusieurs mouvements d'opposition ont réuni des foules importantes par le passé - souvent réprimés par la police- , les manifestations de protestation d'ampleur restent rares dans les régions russes.

A Khabarovsk, plusieurs milliers de personnes, parmi lesquelles des jeunes, des personnes âgées ou encore des femmes avec enfants en poussette, ont défilé samedi dans le centre-ville, en brandissant des pancartes où il était écrit "Liberté pour Fourgal!", a constaté un correspondant de l'AFP.

Selon un communiqué de la mairie de Khabarovsk, ils ont été "jusqu'à 10.000" à avoir défilé dans les rues du centre.

Selon le site d'information local Dvhab.ru, entre 15.000 et 30.000 personnes auraient participé au défilé alors que les températures dépassaient les 30 degrés.

Plusieurs voitures passant à côté du défilé ont klaxonné pour marquer leur soutien aux manifestants qui scandaient "Tant que nous sommes unis, nous sommes invincibles".

- 'procès équitable' -

Les manifestants ont réclamé un "procès équitable" pour leur gouverneur à Khabarovsk et non pas à Moscou où M. Fourgal a été emmené après son arrestation pour y être placé en détention provisoire.

"C'est notre gouverneur! Et nous le défendrons!", ont-ils scandé.

Sergueï Fourgal "faisait beaucoup pour la région", a assuré une manifestante, Nadejda Soboleva, vendeuse de 39 ans, en citant notamment un logement gratuit mis à disposition des orphelins par les autorités régionales.

"Je suis sûre que personne ne sera meilleur que lui pour la région", a lancé une retraitée.

"Nous n'arrêterons pas de protester jusqu'à ce que Fourgal soit de retour", a lancé un autre participant au défilé.

Comme les rassemblements précédents, ce défilé n'a pas reçu l'aval des autorités, mais il n'a pas été dispersé par la police, présente sur les lieux.

"En raison d'une situation difficile liée à la pandémie de coronavirus, les policiers ont distribué des masques aux participants au défilé", a indiqué la mairie de la ville. La mairie a assuré que ce geste a été accueilli "très positivement" par les manifestants.

Samedi dernier, le mouvement de protestation a rassemblé des dizaines de milliers de personnes à Khabarovsk, selon les partisans de Sergueï Fourgal.

Ancien médecin, homme d'affaires et député du parti nationaliste LDPR au Parlement russe, Sergueï Fourgal, 50 ans, a été élu à la surprise générale en 2018 gouverneur de la région de Khabarovsk avec près de 70% des voix, évinçant le candidat de Russie Unie.

Après son arrestation, très médiatisée, son parti a menacé de quitter le Parlement et de faire démissionner d'autres gouverneurs élus sous son étiquette.

Ce parti soutient cependant le président Vladimir Poutine sur la plupart des sujets, notamment les récentes révisions constitutionnelles lui ayant permis de renforcer son pouvoir.

Selon la version des enquêteurs, M. Fourgal a organisé en 2004 et 2005 l'assassinat de plusieurs hommes d'affaires et a été dénoncé par des "complices" de l'époque.

Le week-end dernier, Moscou avait envoyé un émissaire dans l'espoir d'apaiser la situation à Khabarovsk.