Le bitcoin, première cryptomonnaie décentralisée, a dépassé le seuil de 20 000 dollars pour la première fois de son histoire ce mercredi, profitant d'un appétit des marchés pour le risque qui a fait quasi tripler sa valeur en un an.

Vers 14H20 GMT (15H20 à Bruxelles), le bitcoin coûtait 20 612,40 dollars et voyait sa valeur presque multipliée par trois sur l'année, quelques instants après avoir atteint un plus haut historique à 20.787,35 dollars, selon les données compilées par l'agence Bloomberg.

La hausse récente du bitcoin a été déclenchée par le lancement d'un service d'achat, de vente et de paiement par cryptomonnaie par le géant des paiements en ligne Paypal le 21 octobre. Outre ce service destiné au particuliers, des fonds d'investissement s'intéressent de plus en plus à cet actif aux mouvements de prix brusques, alors qu'ils s'en sont pendant longtemps méfiés.

Une période faste

"L'utilisation du bitcoin par des investisseurs traditionnels ne fait que commencer", préviennent les analystes de la banque JPMorgan, qui comparent la monnaie numérique et décentralisée à l'or. Pour de nombreux adeptes du bitcoin, ce dernier tire son attrait de sa décentralisation : créé par un réseau lui-même inventé par des anonymes en 2008, il ne dépend donc d'aucune institution.

La cryptomonnaie propose donc une alternative plus moderne que l'or au dollar, qui évolue actuellement à des niveaux très bas en raison des mesures d'assouplissement monétaire des banques centrales, prises pour relancer l'économie face à la crise du Covid-19.

"La période des fêtes de fin d'année pourrait être assez plaisante pour le bitcoin, qui serait porté par la vague" d'optimisme sur tous les marchés, estime Craig Erlam, analyste chez Oanda, qui remarque que la hausse intervient justement alors que la Réserve fédérale américaine (Fed) se réunit.

Cette souplesse des banques centrales profite aux autres actifs à risque: mardi, l'indice américain Nasdaq, à dominante technologique, a terminé sur un nouveau record.

Fin novembre, la monnaie numérique avait déjà battu son précédent record de 2017 en atteignant les 19 761 dollars. Il atteignait alors déjà une hausse de 175% depuis le début de l'année. Le bitcoin a connu d'autres montées spectaculaires, et des dégringolades tout aussi vertigineuses.