Frappée de plein fouet par l'effondrement du trafic aérien généré par la pandémie de Covid-19, la compagnie américaine United Airlines a annoncé mercredi avoir perdu 7,1 milliards de dollars en 2020, un record. Elle considère 2021 comme une année de transition au cours de laquelle la situation se redressera progressivement.

Son chiffre d'affaires a chuté de 65 %, à 15,4 milliards de dollars sur la période, qualifiée par la société de "crise la plus difficile de l'histoire de l'aviation".

Le groupe a transporté au total 58 millions de passagers en 2020, contre 162 millions en 2019, détaille un communiqué.

Et pour le trimestre en cours, United ne s'attend pas à une réelle amélioration puisqu'elle anticipe un chiffre d'affaires opérationnel en baisse de 65 % à 70 % par rapport à la même période en 2019, avant que la pandémie n'affecte le transport aérien.

Une accélération de la distribution du vaccin contre le Covid-19 pourrait conduire à "une amélioration plus rapide" du trafic, souligne le communiqué.

Mais la compagnie ne souhaite pas pour l'instant inclure cette hypothèse dans ses perspectives pour le premier trimestre.

Le groupe assure toutefois avoir "stabilisé ses fondations financières" et s'attend à ce que 2021 soit une "année de transition" avant un redressement plus solide.

Sur le seul quatrième trimestre, le groupe a enregistré une perte nette de 1,9 milliard de dollars pour un chiffre d'affaires en chute de 69 % à 3,41 milliards de dollars, selon le communiqué.

19 millions de dollars de dépenses quotidiennes

Le groupe a terminé l'année avec 19,7 milliards de dollars de trésorerie à sa disposition.

La compagnie affirme avoir réduit le rythme auquel elle brûle ses liquidités, à 19 millions de dollars par jour au quatrième trimestre contre 24 millions au troisième trimestre.

Mais en incluant le remboursement des intérêts sur l'argent emprunté et d'autres dépenses, ce montant s'est élevé à 33 millions par jour entre octobre et décembre, contre 25 millions au trimestre précédent.

Pour la suite, le groupe affirme avoir recommencé à faire de grosses opérations de maintenance et de révision des moteurs pour être prêt quand la demande reviendra.

United espère que sa marge ajustée d'excédent brut d'exploitation reviendra en 2023 à son niveau de 2019.

Cette perte contraste fortement avec le bénéfice de 3 milliards de dollars que United Airlines avait enregistré un an plus tôt. Bien que la compagnie aérienne s'attende à ce que la reprise commence cette année, il faudra au moins jusqu'en 2023 pour que les marges bénéficiaires reviennent au niveau d'avant la crise.