Cette annonce intervient à la veille d'un conseil d'administration de Danone, convoqué au moment où le PDG du fleuron français de l'agroalimentaire, Emmanuel Faber, fait face à une fronde d'actionnaires. Chez Danone, on insiste toutefois sur le fait que cette opération était sur les rails "depuis plusieurs mois".

Pour céder ses parts dans le géant chinois, Danone va dans un premier temps convertir sa participation indirecte dans Mengniu en une participation directe, suite à un accord conclu avec COFCO Dairy Investments Limited, a expliqué le groupe.

"Une fois finalisée, cette conversion (...) permettra à Danone de posséder une participation directe de 9,8% dans Mengniu. Une cession par Danone de sa participation dans Mengniu pourrait dès lors intervenir en 2021, au travers d'une ou plusieurs opérations, en fonction des conditions de marché", ajoute-t-il.

Programme de rachat d'actions

Cette cession "se traduira alors par un retour significatif pour nos actionnaires, alors même que nous continuons à développer nos plateformes opérationnelles en Chine, un pays stratégique pour Danone", a commenté Jürgen Esser, le directeur financier de Danone."En ligne avec l'allocation disciplinée par Danone de son capital, les produits attendus de l'opération, une fois achevée, seront retournés dans leur majorité aux actionnaires au travers d'un programme de rachat d'actions", poursuit le groupe.

La participation indirecte de Danone dans le capital de Mengniu a actuellement une valeur comptable d'environ 850 millions d'euros et a contribué, en 2019, au résultat net courant des sociétés mises en équivalence à hauteur de 57 millions d'euros.

"Danone reste engagé dans son développement en Chine, où nous avons notamment une importante activité de lait infantile. L'opération Mengniu ne signifie absolument pas un retrait de Chine mais s'inscrit dans le cadre de la revue stratégique de portefeuille lancée en octobre dernier", a-t-on également indiqué chez Danone.

Le fleuron agroalimentaire français était entré au capital de Mengniu, coté à la Bourse de Hong Kong, en 2013 avec une première participation de 4 %, qu'il avait fait monter jusqu'à 10 % l'année suivante. Cette entrée au capital s'était faite via la création d'une coentreprise avec l'entreprise publique chinoise COFCO, l'actionnaire principal de Mengniu, détenue à 51 % par ce dernier et à 49 % par Danone.