Le fondateur de la marque de voitures miniatures Majorette, célèbres dans le monde entier, le Français Emile Véron, est mort mercredi à l'âge de 88 ans, a annoncé samedi sa famille.

Né le 26 mars 1925, ce chef d'entreprise lyonnais avait commencé dans l'industrie du jouet en dirigeant la société Norev (anagramme de Véron), fondée par son frère aîné au lendemain de la Seconde guerre mondiale.

En 1961, il fonde la société Rail-Route Jouets rebaptisée cinq ans plus tard Majorette, dont les célèbres petites automobiles en zamac et plastique, à l'échelle 1/43 connaîtront rapidement un succès fulgurant sur un marché dominé par Dinky Toys ou Matchbox.

Moins robustes mais peu chères, attirantes avec leurs vives couleurs, elles plaisent aux enfants mais sont boudées par les collectionneurs.

Fin 1977, Majorette entre avec succès à la bourse de Lyon et Emile Véron distribue des actions à ses salariés. La même année, il rachète la marque concurrente Solido et ce symbole de la réussite de l'industrie lyonnaise se hisse pour deux décennies au rang de leader mondial des voitures miniatures.

La marque est alors commercialisée dans 60 pays, ouvrant des filiales en Allemagne, en Italie, en Autriche, au Portugal au Royaume-Uni, et jusqu'en Australie, au Brésil ou au Japon.

A la fin des années 1980, Majorette commence à souffrir d'une concurrence internationale de plus en plus rude et enchaîne les plans sociaux.

Asphyxiée par ses dettes, la société est rachetée par le groupe jurassien Smoby en 2003 et rebaptisée Smoby-Majorette, avant d'être placée en redressement judiciaire quatre ans plus tard.

La filiale Majorette sera reprise par le fonds français MI29, mais les difficultés se poursuivent et elle est de nouveau placé en redressement judiciaire en novembre 2009.

En 2010 Majorette revient sous la coupe de son ancien propriétaire Smoby Toys, qui n'a conservé qu'un peu plus d'un tiers des salariés français, soit moins d'une trentaine sur 73.