La Pologne est entrée dimanche dans l'ère des trains à grande vitesse avec la mise en service du Pendolino, un train pendulaire fabriqué par Alstom à Savigliano, en Italie.

Un "Intercity Premium" parti de Cracovie à 6h05 est arrivé à la gare centrale de Varsovie à 8h37 exactement, mettant une demi-heure de moins que les trains express traditionnels circulant sur cette ligne. Il devait repartir pour Gdynia et gagner ce port sur la mer Baltique en moins de 3 heures.

C'est l'aboutissement d'un contrat de 665 millions d'euros signé par Alstom en 2011 avec l'opérateur polonais PKP Intercity portant sur la livraison de vingt trains Pendolino et la création d'un atelier d'entretien à Varsovie.

Les rames bleu-argent sont composées de sept voitures et peuvent transporter jusqu'à 402 passagers.

C'est une de ces rames de Pendolino, un train pendulaire déjà en service depuis des années dans plusieurs pays, qui a établi en 2013 le record de vitesse sur rail en Pologne, à 293 km/h. Mais il est loin de pouvoir utiliser ses possibilités sur le réseau polonais, dont quelques tronçons seulement se prêtent à la circulation à 250 km/h, sa vitesse de croisière maximale.

Alstom est bien installé en Pologne où il a acquis en 1997 un fabriquant de tramways, Konstal. Son usine de Katowice emploie un millier de personnes et fabrique actuellement des rames pour le métro de Ryad, la capitale de l'Arabie saoudite, a indiqué à l'AFP Andreas Knitter, senior vice-président de Alstom Transport Europe.

Mais le Pendolino polonais a été conçu et fabriqué en Italie, en France et en Belgique. "C'était le seul moyen de tenir le délai imposé par l'opérateur", explique M. Knitter.

Sa mise en service -et son coût jugé élevé- ont suscité quelques critiques en Pologne, où certains usagers se disent plus attachés aux trains plus lents qu'il va remplacer et dont le billet coûte trois fois moins cher.

L'opérateur PKP a riposté en lançant des billets promotionnels qui permettent de voyager à bord du Pendolino entre Cracovie et Varsovie, sur 300 km, pour environ douze euros.