Un tableau exceptionnel d'un des élèves les plus proches de Léonard de Vinci, Bernardino Luini, "Vierge à l'enfant avec Saint-Georges et un ange musicien", a été adjugé jeudi à Paris pour 2,3 millions d'euros, un record pour l'artiste.

"Grâce au travail méticuleux de recherche et de restauration, je suis heureux que le marché rende hommage au talent de Bernardino Luini qui atteint ce soir 2.300.400 euros" frais compris, a salué Grégoire Lacroix, directeur du département des tableaux et dessins anciens chez la maison Aguttes, qui organisait la vente à Drouot.

Ce chef d'oeuvre du peintre de XVe siècle italien, qui travailla un temps pour Léonard de Vinci et à qui le Salvator Mundi avait été attribué par certains experts, avait été estimé entre 1,8 et 2 millions d'euros.

L'oeuvre de la Renaissance avait été précédemment acquise le 6 juillet 2017 par un collectionneur privé allemand, pour une somme dix fois moindre, 200.000 euros, chez Christie's à Londres.

Bernardino Luini (1480-1532), surnommé le "Raphaël de Lombardie", avait été, avec Giovanni Antonio Boltraffio (1467-1516), un des élèves et assistants principaux du grand maître toscan, dont on célèbre le 500e anniversaire de la mort et à qui le Louvre consacre la plus grande rétrospective jamais organisée.

Cette "Vierge à l'enfant" faisait partie de la collection de Sir Francis Cook, l'une des plus importantes collections d'Angleterre rassemblée au XIXe siècle, tout comme le fameux Salvator Mundi, dont la localisation reste un mystère depuis sa vente record à 450 millions de dollars en 2017.

L'industriel, épaulé dans ses acquisitions par Sir Charles Robinson, conservateur de la collection de la Reine Victoria, avait acquis les deux oeuvres vers 1900, comme étant toutes deux de la main de Bernardino Luini.

Ce tableau sur fond de village et de montagne imaginaire, montre Saint-Georges qui vient de décapiter le dragon, symbole du mal, offrant la tête de la créature à Jésus, enfant, dans les bras de sa mère. Jésus lui remet la palme de la victoire, tandis qu'un ange joue du luth derrière eux.

Cette huile sur panneau, qui avait subi plusieurs restaurations maladroites avec des vernis jaunis, a été profondément rénovée et a retrouvé son lustre. Les couleurs vives sont typiques de l'expérience qu'avait Luini de la fresque et le sfumato est inspiré directement de Léonard.

Au XVIe siècle, Luini, connu comme excellent fresquiste, sera le peintre milanais le plus célèbre. Puis il tombera un peu dans l'oubli, à cause d'une erreur de Giorgio Vasari, qui, dans son ouvrage de référence, "Vies des meilleurs peintres, sculpteurs et architectes", l'appellera "di Lupino". Il faudra attendre le XIXe siècle pour que le malentendu soit dissipé.