Les forces de l'ordre avaient été appelées concernant une personne armée d'un couteau, a confirmé mercredi le bourgmestre de la ville, Andrew Ginther. Selon le chef de la police de la ville, Michael Woods, la police a répondu à un appel au numéro d'urgence 911 mardi après-midi vers 16H30 locales (20H30 GMT) au sujet d'un suspect de sexe féminin ayant tenté de poignarder une autre personne.

Le Bureau du procureur général de l'Ohio chargé des enquêtes criminelles (BCI) a ouvert une enquête. La police a également publié une partie de l'enregistrement de la caméra-piéton portée par le policier qui a abattu l'adolescente. Cette dernière a été identifiée comme Ma'Khia Bryant, âgée de 16 ans, par les services chargés de l'enfance du comté de Franklin à Columbus.

Les images vidéo montrent des policiers arrivant sur le lieu d'une bagarre, avec une petite foule de spectateurs. Une adolescente en attaque une autre au moyen de ce qui paraît être un couteau, des coups de feu sont entendus et la jeune fille s'effondre au sol. Le policier jette ensuite un couteau à l'écart de l'adolescente.

Des manifestations ont éclaté dans la ville après cet incident qui survient dans un climat d'indignation croissante contre les brutalités policières et le racisme aux Etats-Unis.

"Je demande à nos concitoyens de conserver leur calme et de laisser le BCI récolter les éléments d'enquête", a appelé le bourgmestre sur Twitter. Il a qualifié de "situation horrible et bouleversante" la mort de la jeune fille, évoquant "un jour tragique pour la ville de Columbus" et demandant aux habitants de prier pour la famille de l'adolescente.

Selon le M. Ginther, le policier dont le nom n'a pas été rendu public "a agi pour protéger une autre jeune fille de notre communauté".

La mère de l'adolescente tuée, Paula Bryant, a déclaré à l'antenne locale de CBS que sa fille était "très aimante, paisible" et "défendait la paix".

Les faits se sont produits quelques minutes avant que le verdict de culpabilité de Derek Chauvin concernant la mort de George Floyd ne soit rendu à Minneapolis, dans le Minnesota. Le policier blanc avant maintenu son genou sur le cou de M. Floyd, quadragénaire afro-américain, pendant plus de neuf minutes, provoquant son décès.