Le bilan matériel et humain de ce tremblement de terre, dont les secousses ont été ressenties à Pékin, n'était pas encore connu dimanche en fin de matinée. La secousse a eu lieu dimanche à 06h38 heure locale et son épicentre se situait dans un quartier résidentiel situé dans la banlieue de Tangshan, à environ 200 kilomètres à l'est de Pékin, a indiqué l'USGS. 

Selon les services sismologiques chinois, d'une magnitude de 5,1, il s'est produit à 10 kilomètres de profondeur. Le 28 juillet 1976, un séisme de 7,8 suivi d'une réplique de 7,1 quinze heures plus tard avait anéanti cette ville minière qui comptait alors environ un million d'habitants. Le bilan officiel des autorités chinoises avait fait état de 240.000 morts, un chiffre sous-estimé, selon des experts occidentaux. 

L'agence de presse officielle Chine nouvelle a annoncé dimanche la suspension des liaisons ferroviaires traversant la zone touchée par le séisme dans l'attente d'une inspection des infrastructures. Une vidéo publiée sur Twitter par des médias d'État chinois montre des articles tombant depuis les rayons des magasins de Tangshan sous l'effet du séisme.