Le ministère de l'Education espagnol a déclenché un nouveau tollé en décidant de supprimer, en cours d'année, certaines bourses accordées aux étudiants du programme européen Erasmus avant de faire mardi partiellement machine arrière. Selon un décret publié sans publicité le 29 octobre, la somme des aides accordées, réduite de moitié en 2012, doit être concentrée sur ceux dont les revenus sont les plus faibles et bénéficiant d'une bourse générale.

Cette mesure, qui avait effet immédiat, signifiait la suppression en cours d'année de l'aide pour des milliers d'étudiants espagnols déjà à l'étranger.

Face à un mur de critiques, y compris provenant de son propre camp conservateur ainsi que de la Commission européenne, le ministre très contesté de l'Education José Ignacio Wert a corrigé le tir, maintenant l'ensemble des bourses mais uniquement pour cette année.

"Il a été décidé de façon transitoire et uniquement pour l'année 2013-2014, d'étendre à tous les boursiers Erasmus une aide complémentaire à la charge de l'Etat, pour qu'ils aient au moins ce qu'ils avaient l'année dernière", a affirmé le ministre au Sénat.

Selon lui, concentrer les bourses sur les plus défavorisés permettra d'accorder une aide complémentaire à l'aide européenne de 233 euros pour les plus défavorisés alors qu'elle aurait été de 38 euros si le nombre de bénéficiaires restait le même.

Auparavant, la Commission européenne avait rappelé à l'ordre l'Espagne, l'enjoignant d'entendre "les attentes légitimes" des étudiants touchés.

L'Espagne a réduit en 2012 de 30 millions à 15 millions le supplément qu'elle accorde aux étudiants Erasmus, a souligné mardi le porte-parole de la Commission européenne Olivier Bailly.

L'Union européenne ne changera pas les bourses de 111 euros par mois allouées à 39.000 étudiants espagnols du programme, a-t-il souligné.

Toutefois, a-t-il poursuivi, "la Commission européenne voudrait souligner que la décision qui a été prise par les autorités espagnoles aurait dû être annoncée avant le début de l'année universitaire en cours et que les étudiants qui sont actuellement en Eramus se trouvent ainsi pénalisés".

"Nous espérons donc que les attentes légitimes des étudiants qui sont en cours de programme Erasmus pourront être entendues par les autorités espagnoles", avait-il affirmé.

Dans le cadre du budget 2014-2020, la Commission a mis au point Erasmus +, doté d'un budget de 14,5 milliards d'euros, dont le lancement est prévu en janvier. Il doit permettre à quatre millions de jeunes d'étudier, d'enseigner ou de travailler bénévolement à l'étranger d'ici à 2020.