La Lombardie (nord), la plus touchée, compte à elle seule 347 morts, selon les chiffres publiés par le ministère de la Santé. En outre 23.225 nouveaux cas ont été enregistrés, contre 20.709 nouveaux cas et 684 morts mercredi.

"Un jour sombre pour l'Italie", titraient certains journaux, en soulignant que ces chiffres inquiétants devaient être nuancés par la baisse parallèle du nombre de cas positifs, qui s'élèvent à 759.982 (-1.248 en 24 heures). Une baisse continue depuis fin novembre, interprétée par les autorités sanitaires italiennes comme un succès des mesures adoptées pour lutter contre les nouvelles contagions.

"La situation est encore très grave (...) Nous sommes en présence d'une circulation soutenue du virus rendant très difficile le traçage et pouvant alimenter de nouveaux foyers", avait averti mercredi le ministre de la Santé Roberto Speranza lors d'une allocution au parlement.

Selon le département des mathématiques appliquées du Conseil national de la recherche, le pic des décès quotidiens devrait être atteint dans cinq à dix jours.

L'Italie, premier pays européen durement touché par le nouveau coronavirus, a enregistré depuis le début de la pandémie un total de plus de 1,66 million de cas, dont 58.038 morts.

Le Premier ministre Giuseppe Conte a détaillé jeudi soir les mesures de restriction qui seront mises en oeuvre pour les fêtes de fin d'année.

"Nous devons écarter le risque d'une troisième vague qui pourrait arriver en janvier et n'être pas moins grave que la première et la seconde", a plaidé M. Conte lors d'une conférence de presse.

"Nous ne devons pas baisser la garde", a-t-il prévenu.

Il a notamment annoncé l'interdiction des déplacements entre régions à partir du 21 décembre et jusqu'au 6 janvier, y compris pour les Italiens désireux de se rendre dans leur résidence secondaire. Déplacement également impossible d'une commune à l'autre les 25 et 26 décembre et le 1er janvier.

Le couvre-feu à partir de 22H00 à 05H00 reste en vigueur (jusqu'à 07H00 dans la nuit du Nouvel an.

Les pistes de ski et remontées mécaniques ne pourront rouvrir qu'à partir du 7 janvier.

Le gouvernement maintient aussi le système de trois couleurs pour distinguer les régions en fonction des risques: jaune (risque modéré), orange (risque intermédiaire) et rouge (risque élevé).

Les restaurants sont ouverts dans les régions en jaune jusqu'à 18H00. Dans les autres seule reste autorisée la vente à emporter. Sur tout le territoire les magasins pourront ouvrir jusqu'à 21h afin d'éviter files d'attente et attroupements.

Dès janvier, un certain nombre de restrictions seront graduellement levées, en particulier dans les établissements scolaires qui seront autorisés à augmenter la part de l'enseignement en présence.