Plusieurs pilotes américains avaient rapporté fin 2018, sur une base de données anonyme de la Nasa, des incidents rencontrés aux commandes du Boeing 737 MAX 8, dont deux modèles se sont écrasés récemment. 

Selon ces documents publics, certains incidents semblent impliquer le système de stabilisation en vol destiné à éviter un décrochage de l'avion, le "MCAS" (Manoeuvering Characteristics Augmentation System), mis en cause dans l'accident meurtrier d'un Boeing 737 MAX 8 de la compagnie indonésienne Lion Air fin octobre.

Dans un des rapports, daté de novembre 2018, le copilote d'un Boeing 737 MAX 8 décrit un incident peu après le décollage. Quand l'avion a atteint la vitesse appropriée, "le commandant de bord a activé le A, le pilotage automatique. En deux ou trois secondes, l'avion s'est mis à piquer du nez", écrit-il.

"J'ai crié descente juste avant que le GPWS (Ground proximity warning system, système d'avertisseur de proximité du sol) ne retentisse" dans le cockpit, a-t-il ajouté. "Le commandant de bord a immédiatement déconnecté le pilotage automatique et redressé l'avion."

"Le reste du vol s'est déroulé sans incident", explique le copilote, ajoutant avoir repassé "dans sa tête" le début du vol. "Mais je n'ai pas pu trouver de raison expliquant que l'avion ait piqué du nez de manière si abrupte", a-t-il dit.