Le grand ayatollah Ali Sistani, référence de la majorité des musulmans chiites d'Irak et du monde, a déclaré samedi prêter attention à ce que les chrétiens en Irak vivent "en paix" et avec "tous les droits", lors d'une rencontre inédite avec le pape François.

En venant dans la ville sainte chiite de Najaf, le pape argentin entendait tout à la fois tendre la main à l'islam chiite et porter la cause des chrétiens d'Irak -- 1% de la population dans ce pays musulman -- qui se disent régulièrement victimes de discrimination.

C'est la première fois dans l'histoire que chef des 1,3 milliard de catholiques du monde s'entretient avec le grand ayatollah de Najaf.

"Attention portée" aux chrétiens

Mais de cette rencontre au sommet n'ont filtré que deux choses. Une photo des deux hommes: le grand ayatollah, turban noir des descendants du prophète Mahomet et tenue assortie, et à sa gauche le pape, tout de blanc vêtu et flanqué de cardinaux en chapes rouges et noires. Et, surtout, un communiqué du bureau du grand ayatollah.

L'homme de 90 ans, longue barbe et carrure frêle, n'est jamais apparu en public. Il répond par écrit aux questions qui lui sont adressées et il fait lire ses sermons chaque vendredi par des représentants.

Cette fois-ci toutefois, il a fait publier un communiqué, remerciant personnellement le pape François de sa venue à Najaf à l'issue d'un huis-clos de 50 minutes entre les deux hommes.


Le grand ayatollah a assuré au pape "l'attention qu'il porte au fait que les citoyens chrétiens vivent comme tous les Irakiens en paix et en sécurité, forts de tous leurs droits constitutionnels", indique le texte.

Après avoir rencontré le clergé catholique à son arrivée vendredi à Bagdad, le pape argentin de 84 ans voulait tendre la main à l'islam chiite, deux ans après avoir signé avec le grand imam d'Al-Azhar, institution de l'islam sunnite en Egypte, un "document sur la fraternité humaine".

L'ajout de cette étape au programme papal est une source de fierté pour de nombreux chiites dans un pays qui va depuis 40 ans de conflits en crises, en passant par une guerre civile meurtrière entre musulmans chiites et sunnites.

"Autre dimension"

"Nous sommes fiers de ce que représente cette visite (...) elle va donner une autre dimension à la ville sainte", se félicite auprès de l'AFP le dignitaire chiite Mohammed Ali Bahr al-Ouloum.

Le grand ayatollah Ali Sistani est la plus haute autorité pour la majorité des 200 millions de chiites du monde -- minoritaires parmi les 1,8 milliard de musulmans. Son unique rival religieux est le Guide suprême iranien, le grand ayatollah Ali Khamenei.

De nationalité iranienne, le grand ayatollah Sistani se pose depuis des décennies en garant de l'indépendance de l'Irak et dirige une école théologique qui prône le retrait des religieux de la politique -- ils doivent seulement conseiller -- au contraire de l'école de Qom en Iran.

"L'école théologique de Najaf est plus laïque que celle de Qom, davantage religieuse", rappelle le cardinal espagnol Miguel Angel Ayuso, président du Conseil pontifical pour le Dialogue interreligieux. Najaf, ajoute-t-il encore, "accorde plus de poids à l'aspect social".

Le pape dénonce "le terrorisme qui abuse de la religion"

Après Najaf, François a continué son parcours vers le sud, à Ur, ville antique où selon la tradition est né le patriarche Abraham.

Lors d'une prière oecuménique dans cette ville, le pape François a dénoncé "le terrorisme qui abuse la religion". "Hostilité, extrémisme et violence (...) sont des trahisons de la religion. Et nous, croyants, nous ne pouvons pas nous taire lorsque le terrorisme abuse de la religion. Au contraire, c'est à nous de dissiper avec clarté les malentendus", a-t-il déclaré samedi devant des dignitaires musulmans, yazidis, zoroastriens et sabéens.

Le pape François a ensuite de nouveau plaidé pour que "la liberté de conscience et la liberté religieuse soient respectées et reconnues partout". "Ce sont des droits fondamentaux parce qu'ils rendent l'homme libre de contempler le Ciel pour lequel il a été créé", a ajouté le souverain pontife dans un pays musulman où les chrétiens - 1% de la population - se disent souvent victimes de discriminations.

Il avait déjà lancé un appel similaire au Maroc, un autre pays musulman où il avait tenu à se rendre.

Première messe publique

Le pape François a commencé à célébrer à Bagdad la première messe publique de son voyage en Irak devant une assemblée de fidèles et d'officiels clairsemée en raison de la pandémie de coronavirus.

Avec cette messe papale inédite en Irak en l'église Saint Joseph dans le centre de Bagdad, le souverain pontife prononce sa première messe de rite oriental qui doit être traduite en arabe et en araméen.

© AFP