Les autorités ont appelé la population à évacuer des zones de basse altitude sur la côte Est, à la suite de pluies torrentielles qui pourraient provoquer des crues éclairs et "mettre en danger la vie" des habitants, après un été austral déjà inhabituellement arrosé.

"Les pluies que nous avons observées sont très importantes et ont battu des records", a déclaré Agata Imielska, du Bureau de la météorologie australien.

Des centaines de personnes se sont rassemblées dans des centres d'évacuation au nord de Sydney, dans l'Etat de Nouvelle-Galles du Sud, et les autorités estiment que de nombreuses autres vont encore chercher abri alors que la pluie descend vers le sud le long de la côte.

Selon le Bureau de météorologie, les inondations ont dépassé le niveau record de 2013 à hauteur de Port Macquarie, à 400 km au nord de Sydney.

Dans cette région, plus de 400 millimètres de pluie sont tombés depuis vendredi matin, selon la météo. Les autorités ont conseillé aux résidents de ne pas sortir en raison du risque d'inondations subites pouvant mettre leur vie en danger.

Les inondations et les alertes météo portant sur un danger vital pour les habitants concernent une zone allant de Port Macquarie jusqu'à 500 km au sud de Sydney.

Le barrage Warragamba, qui fournit l'essentiel de l'eau potable de Sydney, a commencé à déborder samedi après-midi.

Selon les experts, c'est la première fois qu'il déborde de façon notable depuis 1990.

"Nous sommes en territoire inconnu", s'est alarmé Ian Wright, un expert hydrologue de l'Université occidentale de Sydney, expliquant que l'urbanisation rapide de la zone autour du barrage depuis 1990 fait que l'excès d'eau ne peut plus être réabsorbé par des terres en friche.

"Le développement urbain a créé de nouvelles surfaces dures, imperméables, et des infrastructures de drainage. En cas de fortes pluies, cela peut rapidement générer des eaux de crue à haute vélocité", a tweeté M. Wright.

Les inondations les plus sévères se situaient samedi sur la côte au nord de Sydney. La télévision montrait des rues de villes et villages sous l'eau, et une maison flottant dans une rivière aux eaux gonflées par la pluie.