Le vaccin, qui ne nécessite qu'une seule injection, est efficace à 85% pour prévenir les formes graves de la maladie, selon un essai clinique majeur, qui comptait près de 44.000 personnes dans 8 pays.

"Nous sommes fiers d'avoir franchi cette étape cruciale", s'est félicité Alex Gorsky, le PDG de la firme américaine, spécialisée dans les produits d'hygiène et pharmaceutiques.

Le groupe s'est engagé à acheminer 100 millions de doses aux Etats-Unis avant la fin du mois de juin, environ 200 millions de doses à l'Union européenne avant la fin de l'année, avec des premières livraisons en avril, et environ 200 millions de doses aux pays en voie de développement, les premières expéditions commençant après juin.

Contrairement aux vaccins de Pfizer et Moderna, qui utilisent la technique innovante de l'ARN messager, le vaccin de "J&J" est un vaccin à "vecteur viral".

Ces vaccins utilisent comme support un autre virus peu virulent, transformé pour y ajouter une partie du virus responsable du Covid-19. Le virus modifié pénètre dans les cellules des personnes vaccinées, qui fabriquent alors une protéine typique du SARS-CoV-2, éduquant leur système immunitaire à le reconnaître. Un procédé qui se rapproche des vaccins d'AstraZeneca et de Sputnik.

De fait, le vaccin unidose de Johnson & Johnson présente un avantage important: il peut être stocké à des températures de réfrigérateur plutôt que de congélateurs, ce qui facilite considérablement sa distribution.

Variant sud-africain 

Mais il soulève aussi un motif d'inquiétude: de 72% aux Etats-Unis, son efficacité contre le Covid-19 chute à 57% en Afrique du Sud, où un variant soupçonné d'être très contagieux du coronavirus est devenu majoritaire.

De nombreuses mutations du coronavirus ont été observées depuis son apparition, la grande majorité sans conséquence. Certaines peuvent toutefois lui donner un avantage pour sa survie, dont une plus grande transmissibilité.

C'est le cas de la mutation dite britannique et les scientifiques soupçonnent que les variants sud-africain et brésilien soient aussi susceptibles d'être plus contagieux.

Johnson & Johnson devrait demander une autorisation de distribution en urgence aux Etats-Unis dès la semaine prochaine, ce qui lui permettrait de devenir le troisième vaccin en circulation dans le pays, aux côtés de ceux de Moderna, et de Pfizer-BioNTech.

Les laboratoires Pfizer et BioNTech ont annoncé jeudi que leur vaccin conservait la grande majorité de son efficacité contre les principales mutations des variants anglais et sud-africain du coronavirus causant le Covid-19.

La société de biotechnologie américaine Moderna a elle indiqué que son vaccin contre le Covid-19 restait efficace notamment contre le variant britannique, mais qu'une réduction dans la protection contre le variant sud-africain avait été observée.

L'addition potentielle d'un nouveau vaccin intervient au moment où les Etats-Unis cherchent à accélérer leur rythme d'immunisation, la cible du nouveau président Joe Biden ayant été fixée à 1,5 million de doses injectées par jour.