À 29 ans, Hayley Arceneaux va non seulement devenir d’ici la fin de l’année l’une des premières "touristes spatiales" à voler sans la présence d’un professionnel, mais sera aussi du même coup la plus jeune astronaute américaine et la première rescapée d’un cancer pédiatrique à être lancée en orbite. En raison du cancer des os contracté alors qu’elle était encore enfant, elle porte des tiges d’acier dans la jambe gauche, ce qui dans un passé encore récent aurait suffi à réduire à néant ses rêves d’espace. C’était sans compter Jared Isaacman, jeune milliardaire américain passionné d’exploration spatiale, qui a affrété à ses frais une fusée Falcon 9 de SpaceX et décidé d’accueillir à bord trois autres personnes. La première élue de cette mission sans précédent, baptisée Inspiration4 et qui doit décoller fin 2021, est Hayley. Les deux autres candidats seront connus plus tard.

La jeune femme a été soignée dans son enfance par l’hôpital pédiatrique St Jude de Memphis (Tennessee), spécialisé dans les maladies infantiles et notamment les cancers, une institution pour laquelle Jared Isaacman espère lever quelque 200 millions de dollars dans le cadre de la mission spatiale. "J’ai reçu un appel téléphonique surprise début janvier. […] On m’a expliqué l’idée de la mission et, en gros, on m’a demandé : est-ce que tu veux aller dans l’espace ?", se souvient Hayley Arceneaux. "J’ai immédiatement dit : oui, oui, absolument !", explique la jeune femme, qui travaille aujourd’hui pour ce même hôpital, en tant qu’assistante médicale. Enfant, elle avait visité le centre de la Nasa à Houston (Texas). "Bien sûr, j’avais voulu devenir astronaute. Mais ensuite, quelques mois plus tard, on m’a diagnostiqué un cancer et ça a vraiment changé mon univers", confie-t-elle.

"Jusqu’à présent, les astronautes devaient être physiquement parfaits. Ce n’est pas une catégorie à laquelle j’appartiens à cause des opérations que j’ai subies pour ma jambe. Et l’une des choses qui m’enthousiasment tellement dans cette mission, c’est que ça ouvre les voyages dans l’espace à tout le monde", souligne Hayley. La mission, programmée pour la fin de l’année, est prévue pour durer plusieurs jours, et les touristes spatiaux effectueront en orbite basse un tour de la Terre toutes les 90 minutes.