C’était la seconde tentative de Virgin Orbit, après un test manqué en mai. L’avion a décollé dans le désert des Mojaves en Californie et a tiré sa fusée au-dessus du Pacifique.

Fondée par le milliardaire britannique Richard Branson en 2012, Virgin Orbit veut offrir un service de lancements spatiaux rapide et adaptable pour de petits satellites pesant entre 300 et 500 kg, un marché en pleine croissance.

La fusée Virgin Orbit de 21 mètres, baptisée Launcher One, ne décolle pas verticalement, mais est fixée sous l’aile d’un Boeing 747 modifié appelé Cosmic Girl (photo).

Une fois l’altitude adéquate atteinte, l’avion lâche la fusée, qui démarre son propre moteur pour se pousser dans l’espace et placer sa cargaison en orbite.

Lancer une fusée depuis un avion est plus simple qu’un décollage vertical car théoriquement une simple piste d’aviation suffit, au lieu d’une coûteuse rampe de lancement spatiale.

Richard Branson a créé une autre société spatiale, Virgin Galactic, qui ambitionne d’envoyer des touristes dans l’espace pour expérimenter l’apesanteur à quelque 80 km de la surface de la Terre. (AFP)