La Nasa a annoncé lundi que son satellite Tess, chasseur de planètes, avait permis de découvrir une nouvelle planète de la taille de la Terre dans la "zone habitable" de son étoile, c’est-à-dire à une distance ni trop proche, ni trop éloignée de cette étoile pour que de l’eau liquide y soit présente (peut-être). 

La présence d’eau liquide est une condition pour abriter la vie. TOI 700 d - c’est son nom - rejoint ainsi la vingtaine de petites planètes a priori "tempérées" connues actuellement. Quelques autres planètes de type similaire ont en effet été découvertes auparavant, notamment par l’ancien télescope spatial Kepler, mais c’est la première planète de taille terrestre située en zone habitable découverte par Tess, lancé en 2018. Tess fixe une partie du ciel pour détecter si des objets - des planètes - passent devant des étoiles, ce qui cause une baisse temporaire de luminosité de l’étoile. Cela permet à Tess d’inférer la présence d’une planète, sa taille, son orbite, etc. 

L’étoile TOI 700, située à cent années-lumière, donc relativement proche de nous, est petite, environ 40 % la taille et la masse de notre Soleil, avec une température de surface inférieure de moitié. Trois planètes orbitent autour de cette étoile, mais seule la "d" est dans la zone habitable. Quasi de la taille de la Terre (20 % de plus), TOI 700 d fait le tour de son étoile en 37 jours. Elle reçoit 86 % de l’énergie fournie par le Soleil à la Terre. Une face de cette planète fait toujours face à son étoile, comme c’est le cas de la Lune avec la Terre (rotation synchrone). 

Les chercheurs ont généré des modèles à partir de la taille et du type de l’étoile, afin de prédire la composition de l’atmosphère et la température de surface. L’une des simulations climatiques en 3D prédit une version de la Terre sans océans, où les vents souffleraient de la face cachée vers la face éclairée. 

De multiples astronomes vont désormais observer la planète avec d’autres instruments, obtenant de nouvelles données qui correspondront peut-être à l’un des modèles prédits par la Nasa.